21 декабря 2001
147

ЧУМНАЯ ЗВЕЗДА



ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ

Джордж Мартин.
Путешествия Тафа 1-7

Манна небесная
ЗОВИТЕ ЕГО МОИСЕЕМ
ЗВЕРЬ ДЛЯ НОРНА
Повторная помощь
ХРАНИТЕЛИ
Хлеба и рыбы
ЧУМНАЯ ЗВЕЗДА



Джордж Мартин. Манна небесная


С`атлэмская армада прочесывала окраины солнечной системы,
двигаясь в бархатной черноте космоса с молчаливой, величавой грацией
тигра, вышедшего на охоту. Она летела на перехват ~Ковчега~.
Хэвиланд Таф сидел за пультом управления, просматривая ряды
телеэкранов и компьютерных мониторов. Флот, летевший к нему
навстречу, с каждой минутой выглядел все более грозным. Как
показывали приборы, там было четырнадцать больших кораблей и
целые полчища маленьких истребителей. В середине клина летели девять
серебристо-белых луковицевидных кораблей, ощетинившихся
незнакомым вооружением. На флангах их сопровождали четыре
длинных черных дредноута. В центре шел флагман - гигантский боевой
корабль в форме блюдца диаметром, как показали датчики Тафа, шесть
километров от края до края. Это был самый большой звездолет, какой
приходилось встречать Тафу с того дня, более десяти лет назад, когда он
впервые увидел покинутый ~Ковчег~. Истребители вились вокруг
блюдца, словно злые пчелы.
На вытянутом бледном безволосом лице Тафа не отразилось
никаких чувств, но когда он сжал пальцы, Дакс, сидевший у него на
коленях, тревожно мяукнул.
Загорелся индикатор связи: с ним вступали в контакт.
Хэвиланд Таф моргнул, спокойно и неторопливо протянул руку и
нажал кнопку.
Таф думал, что на телеэкране перед ним появится какое-нибудь
человеческое лицо. Его ждало разочарование. Черты звонившего
скрывала маска из пластикостали, вделанная в шлем зеркально
отражающей военной формы. Гребень шлема украшало стилизованное
изображение глобуса С`атлэма. За лицевой пластиной, словно горящие
глаза, светились многоспектральные сенсоры. Все это напомнило
Хэвиланду Тафу одного неприятного человека, которого он когда-то
знавал.
- Не стоило ради меня надевать официальную форму,-
бесстрастно начал Таф.- Кроме того, хотя размер почетного эскорта,
который вы выслали мне навстречу, и льстит моему самолюбию, я был
бы вполне удовлетворен гораздо меньшим и не таким впечатляющим
сопровождением. Этот же отряд так огромен и грозен, что поневоле
заставляет задуматься. Человек менее доверчивый, чем я, пожалуй, мог
бы неправильно истолковать его цели и заподозрить какую-нибудь
угрозу.
- Говорит Вальд Обер, командующий Седьмого крыла флотилии
планетарной обороны С`атлэма,- низким искаженным голосом
представилось мрачное изображение на экране.
- Седьмого крыла,- повторил за ним Хэвиланд Таф.-
Несомненно, так. Это говорит о возможном существовании еще по
крайней мере шести таких же устрашающих отрядов. По-видимому, со
времени моего последнего визита с`атлэмские силы обороны несколько
расширились.
Вальд Обер не ответил.
- Немедленно сдавайтесь, или вас уничтожат,- резко сказал он.
Таф моргнул.
- Боюсь, что это прискорбное недоразумение.
- Кибернетическая республика С`атлэм и так называемый альянс
Вандина, Джазбо, Мира Генри, Скраймира, Роггандона и Лазурной
Троицы находятся в состоянии войны. Вы вошли в запретную зону.
Сдавайтесь, или мы вас уничтожим.
- Вы не за того меня принимаете, сэр,- сказал Таф.- В этой
печальной конфронтации, до сего момента мне неизвестной, я сторона
нейтральная. Я не вхожу ни в какую фракцию, клику или альянс и
представляю только самого себя - инженера-эколога с самыми добрыми
намерениями. Размеры моего корабля пусть вас не беспокоят.
Несомненно, за такой небольшой срок, как пять стандарт-лет,
многоуважаемые `паучки` и киберы Порта С`атлэма не могли совсем
забыть моих прежних визитов на вашу замечательную планету. Я
Хэвиланд`
- Мы знаем, кто вы, Таф,- перебил его Вальд Обер.- Мы узнали
~Ковчег~ сразу же, как только вы сменили курс. Слава богу, у альянса
нет дредноутов длиной тридцать километров. У меня приказ Высшего
Совета следить, когда вы появитесь.
- Несомненно, так,- произнес Хэвиланд Таф.
- Как вы думаете, почему мое крыло вас преследует? - спросил
Обер.
- Я надеялся, что в знак теплого приветствия,- ответил Таф.- Как
почетный эскорт, который везет мне в подарок свежие, душистые грибы.
Теперь я вижу, что это предположение было необоснованно.
- Предупреждаю вас в третий и последний раз, Таф. Мы
достигнем вас не более чем через четыре стандарт-минуты. Сдавайтесь
сейчас, или мы вас уничтожим.
- Сэр,- ответил Таф,- прежде чем вы сделаете непозволительную
ошибку, пожалуйста проконсультируйтесь со своим начальством. Я
уверен, что вы неправильно его поняли.
- Вас заочно осудили и признали преступником, еретиком и
врагом с`атлэмского народа.
- Что-то здесь не так, я вовсе не заслужил подобного,-
запротестовал Таф.
- Десять лет назад вы бежали от нашей флотилии. Не пытайтесь
сделать это сейчас. С`атлэмская техника не стоит на месте. Наше новое
оружие в клочья разнесет ваши устаревшие защитные экраны, я вам это
обещаю. Наши лучшие историки изучили все об этой вашей развалюхе.
Я сам проверял расчеты. Так что мы хорошо подготовились к этой
встрече.
- Я не хочу показаться невежливым, но совсем не обязательно
было так себя утруждать,- сказал Таф. Он взглянул на ряды телеэкранов
по обе стороны длинной узкой комнаты и увидел, что с`атлэмский
боевой порядок быстро приближается к ~Ковчегу~.- Если эта
необоснованная враждебность как-то связана с моим долгом Порту
С`атлэма, смею вас заверить, что я готов выплатить его полностью и
немедленно.
- Две минуты,- произнес Вальд Обер.
- Более того, если С`атлэм вновь нуждается в услугах инженера-
эколога, я готов оказать их по значительно сниженной цене.
- Хватит с нас ваших подачек. Одна минута.
- Кажется, мне остается только одно,- сказал Хэвиланд Таф.
- Значит, вы сдаетесь? - с подозрением спросил командующий.
- Думаю, что нет,- ответил Таф. Он протянул руку и легкими
движениями пальцев нажал несколько голографических клавиш, подняв
старинные защитные экраны ~Ковчега~.
Лица Вальда Обера видно не было, но ему удалось придать своему
голосу презрительно-насмешливый тон:
- Имперские экраны четвертого поколения, тройной запас
прочности, частное перекрывание, фазирование координируется
компьютером корабля. На корпусе броня из дюрасплава. Я же говорил
вам, что мы провели исследование.
- Ваша тяга к знаниям достойна похвалы,- заметил Таф.
- Следующая острота, которую вы произнесете, может стать вашей
последней, так что уж постарайтесь, чтобы она была хорошей. Дело в
том, что мы точно знаем, что у вас есть, нам точно известно, какой удар
может вынести система защиты биозвездолета ИЭК, и мы готовы
нанести более сильный удар,- он повернул голову.- Подготовиться к
огню,- приказал он своим невидимым подчиненным. Когда темная
голова в шлеме снова повернулась к Тафу, Обер добавил:
- Нам нужен ~Ковчег~, и вы не можете нам помешать. Тридцать
секунд.
- Смею не согласиться,- спокойно возразил Таф.
- Огонь откроют по моей команде,- сказал Обер.- Если вы
настаиваете, я начну отсчет последних секунд вашей жизни. Двадцать.
Девятнадцать. Восемнадцать`
- Такой энергичный отсчет услышишь не часто,- вставил Таф.-
Только, пожалуйста, не сбейтесь из-за одной неприятной новости,
которую я хотел бы вам сообщить.
- Четырнадцать. Тринадцать. Двенадцать.
Таф сложил руки на животе.
- Одиннадцать. Десять. Девять.- Обер тревожно посмотрел в
сторону, потом на экран.
- Девять,- повторил Таф.- Прекрасная цифра. Обычно за ней
следует восемь, затем семь.
- Шесть,- сказал Обер. Он немного помедлил в нерешительности,
потом продолжил: - Пять.
Таф молча ждал.
- Четыре. Три,- Обер остановился.- Какая неприятная новость? -
заорал он в экран.
- Сэр,- ответил Таф.- Если вы будете кричать, вы только
заставите меня сделать потише звук,- он поднял палец.- Неприятная
новость заключается в том, что если защитные экраны ~Ковчега~ будут
пробиты, то сработает маленькая термоядерная бомба, которую я
заложил в клеточный фонд корабля, и те самые материалы для
клонирования, что делают ~Ковчег~ столь бесценным, уникальным и
желанным, будут мгновенно уничтожены.
Наступило молчание. Горящие красные сенсоры, просвечивающие
через темную маску Вальда Обера, пристально разглядывали
бесстрастное лицо Тафа.
- Вы блефуете,- наконец произнес командующий.
- Несомненно,- сказал Таф.- Вы меня разоблачили. И как только
я мог надеяться одурачить такого проницательного человека своей
глупой детской шуткой. Теперь вы откроете огонь, пробьете мои
старенькие экраны и убедитесь, что я соврал. Только дайте мне минутку
попрощаться с моими кошками,- Таф снова сложил руки на своем
большом животе и стал ждать ответа.
- Именно это я и сделаю, черт бы вас побрал! - выругался Вальд
Обер.
- Я жду с печальным смирением,- спокойно сказал Таф.
- У вас осталось двадцать секунд.
- Боюсь, что моя новость вас сбила. Вы остановились на трех. Тем
не менее, я хочу бессовестно воспользоваться вашей ошибкой и
насладиться каждым мгновением, что у меня остались.
Они долго глядели друг на друга, глаза в глаза, экран к экрану.
Дакс, уютно устроившийся на коленях у Тафа, начал мурлыкать.
Хэвиланд Таф погладил длинную черную шерсть. Кот замурлыкал еще
громче и поскреб когтями колено Тафа.
- А ну вас к черту! - воскликнул Вальд Обер. Он показал пальцем
на экран.- Ладно, на этот раз мы вас, может быть, не тронем, но
предупреждаю, Таф, даже и думать не смейте сбежать. Взорветесь вы или
улетите - ваш клеточный фонд в обоих случаях будет для нас потерян. И
если у меня будет возможность выбирать, я скорее предпочту, что бы вы
взорвались.
- Я вас понимаю,- сказал Хэвиланд Таф.- Хотя я, конечно,
предпочел бы улететь. Но я должен заплатить долг Порту С`атлэма,
следовательно, я не могу вас покинуть, как вы опасаетесь. Так что вы
можете сколько угодно любоваться моей физиономией, а я вашей
грозной маской, пока мы не выйдем из этого скучного тупика.
Ответить Вальду Оберу так и не пришлось. Его боевая маска
внезапно исчезла с экрана, а на ее месте появились простые черты лица
женщины - большой рот, нос, очевидно не раз переломанный,
грубоватая копна темно-голубого оттенка, который возникает от частого
воздействия жесткой реакции и многолетнего употребления
противораковых таблеток, светлые яркие глаза, окруженные сеточками
морщинок, и вокруг всего этого пышный ореол из жестких седых волос.
- Ну, хватит,- сказала она,- Вы победили, Таф. Обер, вы теперь
почетный эскорт. Перестройтесь, черт возьми, и проводите его на
`паутину`.
- Вы очень заботливы,- ответил Хэвиланд Таф.- Рад сообщить
вам, что я готов выплатить последнюю часть своего долга Порту
С`атлэма за ремонт ~Ковчега~.
- Надеюсь, вы захватили и еды для кошек,- сухо сказала Толли
Мьюн.- Так называемый `пятилетний запас`, что вы мне оставили,
кончился почти два года назад.
Она вздохнула.
- Я не думаю, что вы захотите уйти в отставку и продать нам
~Ковчег~.
- Конечно нет,- сказал Таф.
- Я и не надеялась. Ладно, Таф, доставайте пиво. Я приду
поговорить с вами, как только вы причалите к `паутине`.
- Я не хочу вас обидеть, но должен признаться, что в данный
момент я не очень расположен принимать такого почетного гостя, как
вы. Командующий Обер только что сообщил мне, что меня признали
преступником и еретиком. Это весьма курьезно, поскольку я не являюсь
ни гражданином С`атлэма, ни сыном церкви, но тем не менее это меня
беспокоит. Я просто умираю от страха.
- А, это,- сказала она.- Пустая формальность.
- Несомненно,- согласился Таф.
- Черт возьми, Таф, если мы собираемся украсть ваш корабль, нам
ведь нужен хороший, законный предлог, да? Мы, черт побери,-
правительство. Нам разрешается красть все, что захочется, нужно только
придать этому вид законности.
- Должен признать, что мне в моих странствиях нечасто
доводилось встречать такого откровенного политического деятеля, как
вы. Это ободряет. И все-таки, какие у меня гарантии того, что вы не
попытаетесь захватить ~Ковчег~, когда будете у меня в гостях?
- Я? Захватить? - возмутилась Толли Мьюн,- Да как я это сделаю?
Не беспокойтесь, я приду одна,- она улыбнулась,- ну, почти одна. Вы не
возражаете, если я возьму с собой кошку?
- Конечно нет,- ответил Таф.- Мне приятно узнать, что кошки,
которых я вам оставил, в мое отсутствие процветали. Я буду ждать вас с
нетерпением, Начальник порта Мьюн.
- Первый Советник Мьюн,- хрипло бросила она, прежде чем
исчезнуть с экрана.
Тафа никто никогда не называл слишком неосторожным. Он
поставил корабль в двенадцати километрах от конца одной из
гигантских спиц орбитального сооружения, известного под названием
Порт С`атлэма, и не убирал защитных экранов. Толли Мьюн прибыла к
нему на маленьком звездолете, который дал ей Таф пять лет назад, когда
последний раз прилетал на С`атлэм.
Таф пропустил ее через щиты и открыл огромный купол
причальной палубы, чтобы она могла совершить посадку. Приборы
~Ковчега~ показывали, что на ее корабле полно живых существ, и
только одно из них - человек. Остальные имели параметры кошек. Таф
выехал ей навстречу на трехколесной тележке. На нем был темно-
зеленый костюм из ткани под бархат, подпоясанный на выпирающем
животе. На голове красовалась потрепанная зеленая кепка с длинным
козырьком и золотой эмблемой Инженерно-Экологического Корпуса.
Вместе с ним, лениво развалившись на широких коленях Тафа, ехал
Дакс.
Когда открылся тамбур, Таф, лавируя между старыми
звездолетами, скопившимися у него за годы путешествий, поспешил
прямо туда, где Толли Мьюн, бывший начальник с`атлэмского порта,
неуклюже спускалась по трапу своего корабля.
Рядом с ней шла кошка.
Дакс мгновенно вскочил на ноги, черная шерсть встала дыбом, как
будто его длинный пушистый хвост воткнули в электрическую розетку.
Сонливость как рукой сняло. Он спрыгнул с колен Тафа, прижал уши и
зашипел.
- Ты что, Дакс? - удивилась Толли Мьюн.- Разве так встречают
родственников? - Она ухмыльнулась и, нагнувшись, погладила
огромного кота, стоявшего рядом с ней.
- Я думал, что это будет Неблагодарность или Сомнение,- сказал
Хэвиланд Таф.
- О, с ними все в порядке,- ответила Толли Мьюн.- И с их
чертовым потомством тоже. Несколько поколений. Мне следовало
предусмотреть это, когда вы дали мне пару. Самца и самку. Сейчас их у
меня`- она нахмурилась и быстро посчитала на пальцах,- `кажется,
шестнадцать. Да. И две беременны.- Она ткнула большим пальцем в
звездолет позади нее.- Мой корабль превратился в большой кошатник.
Многие из них любят гравитацию не больше, чем я. Родились и выросли
в невесомости. Мне никогда не понять, как они могут быть такими
грациозными, а буквально в следующий момент такими смешными и
неуклюжими.
- Кошачьи повадки полны противоречий,- заметил Таф.
- Это Черныш.
Толли Мьюн подняла его на руки.
- Черт, какой он тяжелый! В невесомости это не заметно.
Дакс не сводил глаз с чужого кота и шипел.
Черныш, прижатый к старому, засаленному легкому скафандру
Толли Мьюн, смотрел на огромного черного кота с безразличным
высокомерием.
Таф был ростом два с половиной метра, с соответствующей
фигурой. Дакс по сравнению с другими кошками был таким же
большим, как его хозяин по сравнению с другими людьми.
Черныш был еще больше.
Шерсть у него была длинная, шелковистая, дымчато-серого цвета
со светлой серебристой подшерсткой. Глаза тоже были серебристо-серые,
безмятежные и жутковатые, словно глубокие омуты. Это было самое
красивое из всех животных, когда-либо обитавших в расширяющейся
вселенной, и он это знал. Держался он словно наследный принц.
Толли Мьюн неуклюже уселась рядом с Тафом.
- Он тоже телепат,- весело сообщила она,- как ваш Дакс.
- Несомненно,- сказал Хэвиланд Таф. Рассерженный Дакс
напряженно застыл у него на коленях. Он опять зашипел.
- Только благодаря этому Джеку я сохранила остальных кошек,-
сказала Толли Мьюн. На ее простом лице появилось выражение упрека.-
Вы же сказали, что оставляете для кошек еды на пять лет.
- Для двух кошек, мадам,- возразил Таф.- Разумеется,
шестнадцать кошек потребляют больше, чем одни Сомнение с
Неблагодарностью.
Дакс подвинулся поближе к чужому коту, оскалил зубы и весь
ощетинился.
- У меня были проблемы, когда еда кончилась. Поскольку у нас
туго с продовольствием, я должна была найти веские причины, чтобы
тратить калории на вредителей.
- Возможно, вы думали о том, как ограничить воспроизводство
своих подопечных,- заметил Таф.- Такая стратегия, несомненно,
принесла бы свои плоды, и ваш пример послужил бы полезной и
отрезвляющей иллюстрацией к проблемам С`атлэма - и к способу их
решения.
- Стерилизация? - спросила Толли Мьюн.- Это анти-жизнь, Таф.
Исключается. У меня возникла идея получше. Я рассказала о Даксе
своим друзьям - биотехнологам, киберам - и они сделали мне такого же
кота из клеток, взятых у Неблагодарности.
- Поразительно,- сказал Таф.
Она улыбнулась.
- Чернышу уже почти два года. Он настолько ценен, что мне
предоставили продовольственное довольствие и для всех остальных. Он
помог мне и в политической карьере.
- Не сомневаюсь,- сказал Таф.- Я заметил, что гравитация его не
смущает.
- Нет. Сейчас мне приходится бывать внизу гораздо чаще, чем мне
бы хотелось, я беру с собой Джека. Всегда.
Дакс угрожающе зарычал. Он метнулся было к Чернышу, но вдруг
отпрянул назад и презрительно зашипел.
- Вы лучше держите его, Таф,- посоветовал Толли Мьюн.
- Кошки иногда испытывают биологическую потребность в драке,
чтобы установить иерархические отношения,- объяснил Таф.- Особенно
это свойственно котам. Дакс, несомненно благодаря своим
телепатическим способностям, давно уже установил свое превосходство
над Хаосом и остальными моими кошками. Очевидно, сейчас он
чувствует, что его положение под угрозой. Об этом не стоит серьезно
беспокоиться, Первый Советник Мьюн.
- Я беспокоюсь за Дакса,- сказала она, глядя, как черный кот
подкрадывается все ближе. Черныш, сидя у нее на коленях, смотрел на
своего соперника с безграничной скукой.
- Я вас не понимаю.
- У Черныша тоже есть эти телепатические способности плюс еще
несколько, хм, преимуществ. Вживленные когти из дюрасплава, острые
как бритвы и спрятанные в особых ножнах; подкожная сеть из
неаллогенной пластико-стали, из-за которой он стал почти неузвимым.
Генетически ускоренные рефлексы, которые делают его в два раза более
ловкими и проворными, чем обычная кошка. Очень высокий болевой
порог. Я не хочу показаться грубой, но если Дакс прыгнет, Черныш
разорвет его в клочки.
Хэвиланд Таф моргнул и передал руль Толли Мьюн.
- Наверно, будет лучше, если поведете вы.
Он взял своего черного кота за шкирку, невзирая на его хриплый
вой и шипение водрузил к себе на колени и крепко прижал руками.
- Поезжайте сюда,- сказал он, показывая длинным бледным
пальцем.
- Похоже,- сказал Хэвиланд Таф, наблюдая за Толли Мьюн из
глубины своего огромного кресла с подголовником,- что с тех пор, как я
последний раз был на С`атлэме, обстоятельства изменились.
Толли Мьюн внимательно его изучала. Живот у него стал еще
толще, длинное лицо было таким же бесстрастным, как и прежде, но без
Дакса на коленях Таф выглядел чуть ли не голым. Таф запер своего кота
на одной из нижних палуб, подальше от Черныша. Поскольку древний
биозвездолет был длиной тридцать километров, а по этой палубе
бродило еще несколько кошек, Дакс вряд ли испытывал недостаток
места или общения, но все равно он, должно быть, был сбит с толку и
обижен.
Кот-телепат уже несколько лет неотлучно находился при Тафе,
даже ездил в его широких карманах, когда был котенком. Толли Мьюн
стало немножко его жаль.
Но не слишком. Дакс был козырной картой Тафа, а она его
обошла. Толли Мьюн улыбнулась и провела рукой по дымчато-
серебристой шерсти Черныша, услышав в ответ громовое мурлыканье.
- Чем больше обстоятельства меняются, тем долее неизменными
они остаются,- ответила она на замечание Тафа.
- Это одна из тех древних поговорок, которые не выдерживают
логического анализа,- сказал Таф,- потому что они явно противоречат
сами себе. Если обстоятельства на С`атлэме действительно изменились,
они не могли остаться прежними. Для меня, прибывшего издалека,
перемены очевидны. Это война и ваше выдвижение на пост Первого
Советника - кстати, весьма неожиданное.
- Чертовски противная работа,- скривившись, заметила Толли
Мьюн,- если бы я могла, я бы не задумываясь опять стала Начальником
порта.
- Мы сейчас не обсуждаем вашу удовлетворенность работой,-
продолжил Таф.- Следует также отметить, что, к моему огорчению, я
встретил на С`атлэме заметно менее радушный прием, чем в прошлый
раз, несмотря на тот факт, что дважды спасал вас от массового голода,
эпидемий, каннибализма, социальных катаклизмов и других
малоприятных вещей. Более того, даже самые злобные, грубые народы
нередко соблюдают какой-то элементарный этикет по отношению к тем,
кто везет им одиннадцать миллионов стандартов - а это, если вы
помните, остаток моего долга порту С`атлэма. Следовательно, у меня
были все основания ожидать несколько иного приема.
- Вы ошибались,- сказала она.
- Несомненно. Теперь, когда вы занимаете самый высокий
политический пост на С`атлэме, а не трудитесь на исправительной
ферме, для меня, по правде говоря, еще более неприятно, почему
Флотилия планетарной обороны решила встретить меня враждебными
окриками, суровыми предупреждениями и угрозами открыть огонь.
Толли Мьюн почесала Черныша за ухом:
- По моему приказу, Таф.
Таф сложил руки на животе.
- Я жду разъяснений.
- Чем больше обстоятельства меняются`- начала она.
- Я уже понял иронию, заключенную в этой избитой фразе,
поэтому вам нет необходимости повторять ее снова и снова. Я буду
очень вам признателен, Первый Советник Мьюн, если вы перейдете к
сути дела.
Она вздохнула:
- Вы знаете нашу ситуацию.
- В общих чертах, конечно,- признал Таф.- С`атлэм страдает от
избытка населения и нехватки питания. Дважды я совершал чудеса
экоинженерии, чтобы помочь с`атлэмцам избавиться от угрозы голода.
Конкретные характеристики вашего продовольственного кризиса год от
года меняются, но я уверен, что по своей сути ситуация остается именно
такой, как я обрисовал.
- Последний прогноз был еще хуже.
- Несомненно,- сказал Таф.- Насколько я помню, с`атлэмцы
должны были отдалить угрозу массового голода и социальной
катастрофы на сто девять лет при учете, что мои рекомендации и
предложения должным образом соблюдались.
- Они пытались, черт возьми. Правда, пытались. Мясные звери,
стручки, ороро, нептунова шаль - все есть. Но замена была неполной.
Слишком много важных людей не захотели отказываться от деликатесов,
поэтому у нас до сих пор большая часть земель отдана на корм скоту,
целые фермы выращивают неотраву, омнизерно и нанопшеницу - ну и
так далее. Между тем кривая роста населения продолжала подниматься
быстрее чем всегда, а эта чертова Церковь Эволюционирующей Жизни
проповедует святость жизни и священную роль воспроизводства в
эволюции человечества.
- Какова оценка? - резко спросил Таф.
- Двенадцать лет.
Таф поднял палец.
- Чтобы вы полностью осознали всю тяжесть своего положения,
может быть, следует приказать командующему Вальду Оберу
отсчитывать остающееся вам время по телевидению. Может быть, такой
отсчет помог бы с`атлэмцам исправиться.
Толли Мьюн поморщилась.
- Таф, избавьте меня от своих неуместных острот. Я теперь, черт
возьми, Первый Советник, и мне приходится глядеть прямо в уродливое
лицо катастрофы. Война и голод - это еще не все. Вы и представить себе
не можете, с какими проблемами мне предстоит столкнуться.
- Возможно, подробности мне и неизвестны, но общий характер
понять несложно. Я не претендую на всеведение, но всякий разумный
человек мог бы увидеть определенные факты и сделать определенные
выводы. Возможно, эти выводы неверны. Без Дакса я не могу определить
их правильность. Но все-таки я думаю, что не ошибся.
- Какие еще факты? Какие выводы?
- Во-первых,- сказал Таф.- С`атлэм воюет с Вандином и его
союзниками. Следовательно, я могу сделать вывод, что
технократическая фракция, которая играла ведущую роль в политике
С`атлэма, уступила власть своим соперникам, экспансионистам.
- Не совсем,- сказала Толли Мьюн.- Но в общем-то мысль
правильная. После того, как вы уехали, экспансионисты на каждых
выборах получали все больше мест, но мы не допустили их к власти,
образовав ряд коалиционных правительств. Союзники много лет дали
понять, что экспансионистское правительство означает войну. Черт
возьми, экспансионистского правительства у нас еще нет, а война уже
есть,- она покачала головой.- За эти пять лет у нас сменилось девять
Первых Советников. Я последний - пока.
- Мрачность ваших нынешних прогнозов наводит на мысль, что
эта война фактически еще не коснулась вашего населения,- заметил Таф.
- Слава богу, нет,- ответила Толли Мьюн.- Когда прилетел
военный флот союзников, мы были готовы ко встрече. Новые корабли,
новые системы оружия, все создано тайно. Когда союзники увидели, что
их ждет, они улетели восвояси, не дав и залпа. Но они вернутся, черт бы
их побрал. У нас есть сведения, что они готовят серьезный удар.
- Я мог бы также сделать вывод, из вашего общего отношения, из
чувства отчаяния, что на самом С`атлэме условия быстро ухудшаются.
- Откуда, черт возьми, вы это знаете?
- Это очевидно,- ответил Таф.- Ваш прогноз, возможно,
действительно предсказывает, что голод и катастрофа наступят лет через
двенадцать, но вряд ли можно сказать, что до того времени жизнь будет
спокойной и гладкой, а потом прозвенит колокол и ваш мир рухнет. Об
этом смешно и думать. Раз вы так близко подошли к катастрофе,
логично было бы предположить, что вас уже постигли бедствия,
характерные для распада культуры.
- Да, это так, черт возьми. С чего мне начать?
- Хорошо бы с начала,- сказал Таф.
- Это мой нард, Таф. Это мой мир. Это хороший мир. Но в
последнее время - если бы я не знала, я бы подумала, что безумие
заразно. С тех пор, как вы были здесь в последний раз, преступность
выросла на двести процентов, количество убийств - на пятьсот,
самоубийств - больше чем на две тысячи. Разные поломки служб
обеспечения стали уже обычным делом - каждый день отключается свет,
ломаются какие-нибудь системы, бывают забастовки, вандализм.
Глубоко в подземных городах мы имеем каннибализм - и не отдельные
случаи, а целые банды каннибалов, черт возьми. Разные тайные
общества. Одна банда захватила пищевую фабрику, удерживала ее две
недели и вела бой с планетарной полицией. Другая банда ненормальных
похищала беременных женщин и`- Толли Мьюн нахмурилась, Черныш
зашипел.- Трудно об этом говорить. Для с`атлэмцев женщина с
ребенком - это святое, но этим` Я не могу даже назвать их людьми, Таф.
Этим тварям понравился вкус`
Хэвиланд Таф протестующе поднял руку.
- Можете не продолжать,- сказал он.- Я понял. Дальше.
- Еще множество маньяков-одиночек. Полтора года назад кто-то
слил высокотоксичные отходы в резервуар с продукцией пищевой
фабрики. Погибло больше двенадцати тысяч человек. Массовая
культура - С`атлэм всегда был терпим, но теперь приходится терпеть уж
слишком много. Растет самая настоящая страсть к уродству, смерти,
насилию. У нас было массовое сопротивление попыткам перестроить
экосистему в соответствии с вашими рекомендациями. Травили и
взрывали мясных зверей, поджигали поля со стручками. Организованные
банды на высотных планерах охотятся с гарпунами на ороро. В этом нет
никакого смысла. Что касается религиозного единства - появляются
самые разные колдовские секты. И война! Одному богу известно, сколько
народа погибнет, но она популярна, как - черт, не знаю, по-моему, она
популярнее, чем секс.
- Несомненно, так,- сказал Таф.- Я не удивлен. Полагаю, что
неизбежность катастрофы, как и в прошлые годы,- тщательно
охраняемая тайна Высшего Совета?
- К сожалению, нет,- ответила Толли Мьюн.- Одна советница из
фракции меньшинства не удержалась - созвала репортеров и выболтала
все в программе новостей. Наверно, хотела получить еще несколько
миллионов голосов. И это сработало, черт бы ее побрал. Но получился
еще один идиотский скандал, и еще один Первый Советник был
вынужден уйти в отставку. К этому времени искать новую жертву было
уже негде, кроме как наверху. Угадайте, кого выбрали? Героиню нашего
любимого фильма, несговорчивого чиновника, Ма Паучиху, вот кого.
- Вы, очевидно, имеете в виду себя,- вставил Таф.
- К тому времени меня уже никто особо не ненавидел. У меня была
репутация хорошего специалиста, оставались еще какие-то следы
романтического ореола, и я была приемлема для большинства крупных
фракций Совета. Это было три месяца назад. Веселенькая работа, ничего
не скажешь, она уныло улыбнулась,- вандинцы тоже слушают наши
новости. Как раз, когда меня выбрали на этот чертов пост, они заявили,
что С`атлэм - угроза миру и стабильности в секторе и вместе со своими
паршивыми союзниками стали решать, что с нами делать. В конце
концов они предъявили нам ультиматум: немедленно ввести
нормирование продуктов и принудительное ограничение рождаемости,
или альянс оккупирует С`атлэм и заставит нас это сделать.
- Предложение полезное, но бестактное,- заметил Таф.- Отсюда
ваша нынешняя война. Но все это отнюдь не объясняет вашего
отношения ко мне. Я дважды оказывал помощь вашему миру.
Разумеется, вы не думали, что я могу отказать вам в своих
профессиональных услугах на третий раз.
- Я решила, что вы сделаете все, что сможете,- она подняла
палец,- но на наших условиях, Таф. Черт, вы помогали нам, да, но всегда
на своих собственных условиях, и все ваши решения, к сожалению,
оказались лишь временными.
- Я не раз предупреждал вас, что все мои усилия - это лишь
латание дыр,- ответил Таф.
- В предупреждениях калорий нет, Таф. Извините, но у нас нет
выбора. На этот раз мы можем позволить вам приклеить пластырь на
нашу рану и смыться. В следующий раз, когда вы приедете посмотреть,
как у нас дела, нас уже не будет. Нам нужен ~Ковчег~, Таф, и навсегда.
Мы готовы его использовать. Десять лет назад вы сказали, что мы не
сильны в биотехнологии и экологии, и вы были правы. Тогда. Но
времена меняются. Мы - один из самых передовых миров человеческой
цивилизации, и в течении десяти лет мы готовили экологов и
биотехнологов. Мои предшественники приглашали ведущих теоретиков
с Авалона, Ньюхолма и многих других планет. Умнейшие люди, гении.
Нам даже удалось завлечь к себе лучших генетиков с Прометея,
настоящих волшебников,- она погладила своего кота и улыбнулась.-
Они помогли с Чернышом. Очень помогли.
- Несомненно,- отозвался Таф.
- Мы готовы работать с ~Ковчегом~. Каким бы способным вы не
были, Таф, вы, черт возьми, один. Мы хотим постоянно держать ваш
биозвездолет на с`атлэмской орбите, здесь будут работать двести
ведущих ученых и специалистов по генной инженерии, так что мы
сможем ежедневно заниматься решением нашего продовольственного
кризиса. Этот корабль, его клеточный фонд и вся забытая информация в
его компьютерах - это наша последняя надежда, поймите. Поверьте Таф,
прежде чем отдать приказ Вальду Оберу, я обдумала все возможные
варианты, какие только могла себе представить. Я знала, что вы ни за
что его не продадите. Какой у меня был выбор, черт возьми? Мы не
хотим вас обманывать. Вам бы хорошо заплатили. Я бы настояла на
этом.
- Это означает, что после захвата корабля я бы остался жив.
Сомнительное предположение,- сказал Таф.
- Вы сейчас живы, и я еще готова купить ваш чертов корабль. Вы
можете оставаться на борту, работать с нашими людьми. Я готова
предложить вам пожизненную должность - назовите свою зарплату, все,
что хотите. Хотите оставить себе эти одиннадцать миллионов
стандартов? Они ваши. Хотите, чтобы мы переименовали в вашу честь
свою планету? Скажите только слово, и мы это сделаем.
- Планета С`атлэм или планета Таф - как бы она ни называлась,
все равно она будет перенаселена,- ответил Хэвиланд Таф.- Если я
соглашусь на ваше предложение, вы, разумеется, станете использовать
~Ковчег~ только для того, чтобы накормить свой голодающий народ.
- Конечно.
Лицо Тафа было спокойным и безмятежным.
- Мне приятно узнать, что ни вам, ни кому либо из ваших коллег в
Высшем Совете не приходило в голову, что ~Ковчег~ можно
использовать по его исходному предназначению - как оружие
биологической войны. Я, к сожалению, утратил подобную приятную
невинность, и в моем воображении рисуются жестокие и циничные
картины, как с помощью ~Ковчега~ опустошаются Вандин, Скраймир,
Джазбо и другие союзные миры, может быть, уничтожаются даже люди,
и, таким образом, эти планеты подготавливаются для массовой
колонизации. Насколько я помню, именно такова политика фракции
экспансионистов, которая причиняет вам столько беспокойств.
- Чепуха,- выпалила Толли Мьюн,- для с`атлэмцев жизнь
священна.
- Несомненно. И все же, как завзятый циник, я не могу не
заподозрить, что когда-нибудь с`атлэмцы могут решить, что жизнь
одних людей более священна, чем жизнь других.
- Вы меня знаете, Таф,- холодно сказала она.- Я никогда ничего
такого не позволю.
- И если какой-нибудь подобный план вопреки вашим
возражениям будет принят, ваше прошение об отставке будет написано в
весьма сильных выражениях,- бесстрастно добавил Таф.- Я нахожу
ваши слова недостаточно убедительными, и мне кажется, что союзники,
возможно, разделят мои опасения по этому поводу.
Толли Мьюн потрепала Черныша по подбородку. Кот
замурлыкал. Оба они не спускали глаз с Тафа.
- Таф,- сказала она,- на карту поставлены миллионы жизней,
может быть, миллиарды. Я могу показать вам такое, что у вас волосы
дыбом встанут. Если бы они у вас, черт возьми, были.
- Поскольку у меня их нет, это явное преувеличение.
- Если бы вы согласились полететь на челноке в `Паучье гнездо`,
мы могли бы спуститься на лифте на поверхность С`атлэма`
- Я бы этого не хотел. По-моему, было бы крайне неразумно
оставлять ~Ковчег~ без присмотра и без охраны, когда на С`атлэме
воцарился дух воинственности и недоверия. Кроме того, хотя вы можете
счесть меня чересчур привередливым, с годами я совершенно перестал
выносить толпы народа, какофонию, любопытные взгляды, протянутые
руки, жидкое пиво и крошечные порции безвкусной пищи. Насколько я
помню, именно такие удовольствия ждут меня на поверхности С`атлэма.
- Я не хочу вам угрожать, Таф`
- Но все-таки собираетесь.
- Боюсь, вам не разрешат покинуть систему. Не пытайтесь меня
одурачить, как Обера. Весь этот треп о бомбе - ерунда, и мы оба это
знаем.
- Вы меня разоблачили,- бесстрастно сказал Таф.
Черныш зашипел на него.
Толли Мьюн испуганно посмотрела на своего огромного кота.-
Нет? - спросила она в ужасе.- Да ну вас к черту!
Таф молча уставился в глаза серебристо-серому коту, словно играя
в гляделки. Никто из них не моргал.
- Все равно,- сказала Толли Мьюн.
- Вы здесь останетесь, Таф. Смиритесь с этим. Наши новые
корабли могут вас уничтожить, и они это сделают, если вы попытаетесь
бежать.
- Несомненно,- согласился Таф.- А я в свою очередь уничтожу
клеточный фонд, если вы попытаетесь занять ~Ковчег~. Похоже, мы
зашли в тупик. К счастью, долго это продолжаться не будет.
Путешествуя по космосу, я не забывал о С`атлэме, и в те периоды, когда я
не практиковал, я занимался исследованиями, чтобы найти подходящий
способ решить ваши проблемы навсегда.
Черныш удобно устроился и замурлыкал.
- И нашли? - с сомнением в голосе спросила Толли Мьюн.
- С`атлэмцы дважды обращались ко мне в надежде на чудесное
избавление от последствий своего собственного безрассудного
размножения и строгости религиозных догматов,- сказал Таф.- Дважды
меня призывали, чтобы я умножил хлеба и рыбы. Но недавно, когда я
был погружен в изучение той книги, где собраны древние мифы, из
которых взято это выражение, я понял, что меня просили совершить не
то чудо. Простое умножение отстает от геометрической прогрессии, и
хлебов и рыб, как бы много их ни было, вам в конечном счете не хватит.
- Черт возьми, что это вы говорите? - спросила Толли Мьюн.
- На этот раз,- ответил Таф,- я предлагаю вам надежное решение.
- Какое?
- Манна, сказал Таф.
- Манна,- повторила Толли.
- Действительно чудесный продукт,- добавил Хэвиланд Таф.-
Подробности вас пока не касаются. Я расскажу обо всем в свое время.
Первый Советник и ее кот посмотрели на него с подозрением.
- В свое время? А когда оно, черт возьми, будет?
- Когда выполнят мои условия.
- Какие условия?
- Во-первых,- сказал Таф,- поскольку перспектива прожить
остаток жизни на с`атлэмской орбите меня не привлекает, вы должны
согласиться, что когда моя работа здесь будет закончена, я буду
свободен.
- На это я пойти не могу,- возразила Толли Мьюн.- А если я и
соглашусь, Высший Совет тут же проголосует за мою отставку.
- Во-вторых,- продолжил Таф,- эта война должна быть
закончена. Боюсь, что я не сумею как следует сосредоточиться на своей
работе, если буду думать о том, что рядом со мной в любую минуту
может разразиться космический бой. Взрывы звездолетов, лазерные
перестрелки и вопли умирающих отвлекают меня от работы. Кроме того,
я не вижу смысла в том, чтобы тратить столько сил на приведение в
порядок вашей экологии в то время, когда союзный флот грозит
сбросить плазменные бомбы на все мои творения и уничтожить все, чего
я добился.
- Если бы я могла, я бы прекратила эту войну,- сказала Толли
Мьюн.- Это не так-то просто, Таф. Боюсь, это невозможно.
- Если не окончательный мир, тогда, может быть, хотя бы
короткое перемирие,- предложил Таф.- Вы могли бы послать в союзные
войска парламентера и попросить о перемирии.
- Это, может быть, и удастся,- неуверенно сказала Толли Мьюн.-
Но зачем? - Черныш беспокойно мяукнул.- Черт возьми, вы что-то
замышляете!
- Ваше спасение,- ответил Таф.- Простите меня, если я посмел
помешать вашим совместным усилиям по ускорению мутации
посредством радиации.
- Мы защищаемся! Мы не хотели этой войны!
- Отлично. В таком случае, небольшой перерыв не причинит вам
чрезмерных неудобств.
- Союзники ни за что не согласятся. Высший Совет тоже.
- Жаль,- сказал Таф.- Может быть, нам следовало бы дать
С`атлэму какое-то время на размышление. Через двенадцать лет
оставшиеся в живых с`атлэмцы, возможно, станут более покладистыми.
Толли Мьюн почесала Черныша за ушами. Кот посмотрел на Тафа
и через минуту как-то странно пискнул. Первый Советник резко
поднялся с места, и серебристо-серый котище проворно спрыгнул с ее
колен.
- Вы победили, Таф,- сказала Толли Мьюн.- Проводите меня к
блоку связи, и я отдам распоряжения. Вы готовы ждать хоть вечность, а
я, черт возьми, нет. Люди погибают каждую минуту.
Она говорила сурово и решительно, но в душе ее впервые за
многие месяцы затеплилась надежда. Может быть, он сумеет остановить
войну и разрешить кризис. Может быть, действительно есть шанс. Но
она сделала усилие, чтобы эта надежда не прозвучала в ее голосе.
- Но не думайте, что вам удастся отделаться шуточками.
- Увы,- ответил Таф,- юмор никогда не был моим сильным
местом.
- Не забывайте, у меня есть Черныш. Дакс вам не поможет, он
слишком запуган, а Джек сразу же даст мне знать, стоит только вам
подумать о предательстве.
- Мои самые благие намерения всегда встречают с подозрением.
- Мы с Чернышом будем ходить за вами тенью, Таф. Я не покину
этот корабль, пока все не будет улажено, и я буду следить абсолютно за
всем, что вы делаете.
- Несомненно,- сказал Таф.
- Только уясните себе несколько вещей,- сказала Толли Мьюн.-
Первый Советник теперь я. Не Джозен Раэл. Не Крегор Блаксон. Я.
Когда я была Начальником порта, меня часто звали Стальной Вдовой.
Можете подумать час-другой, как и почему я получили это чертово
прозвище.
- Непременно подумаю,- ответил Таф, вставая.- Не хотите ли
мадам, чтобы я вспомнил еще что-нибудь?
- Только одно,- сказала она.- Сцену из того фильма, `Таф и

ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ
Рейтинг всех персональных страниц

Избранные публикации

Как стать нашим автором?
Прислать нам свою биографию или статью

Присылайте нам любой материал и, если он не содержит сведений запрещенных к публикации
в СМИ законом и соответствует политике нашего портала, он будет опубликован