21 декабря 2001
99

НЕПРЕДВИДЕННЫЕ ВСТРЕЧИ



ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ

Василий ГОЛОВАЧЕВ

НЕПРЕДВИДЕННЫЕ ВСТРЕЧИ




ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. У ПОРОГА. ГРАНТ


Не разучимся мы никогда,
Хорошо нам придется иль худо,
Сожалеть об ушедших туда,
Удивляться пришедшим оттуда...
Н.Соколова


1

Мохнатый от звездной пыли рукав Галактики уплыл в сторону,
переместился на левую полусферу экрана и угас. В перекрестье ориентаста
медленно вползло бесформенное пятно без единого проблеска света.
`Пять дней, - думал Грант, наблюдал за действиями координатора. -
Каких-нибудь пять дней, а я уже не помню ее лица. Странно... Помню глаза -
потемневшие, невеселые, помню губы, странную рассеянную улыбку, от которой
становилось не по себе... Тина боялась разлуки, но не было в мире силы,
которая заставила бы ее призваться в этом... Помню черное пламя волос и
еще смешное движение руки, подсознательный жест, которым она время от
времени будто прогоняла навязчивую мысль. Но все это - почему-то каждое в
отдельности - словно детали мозаики. И расплывчатый летящий силуэт... В
чем дело? Причуды памяти?`
Едва слышный звон пронесся в воздухе, громада трансгалактического
корабля шевельнулась в последний раз и замерла. Координатор выбросил на
панель спокойные огни и начал отсчет.
`До ядра неделя пути, не больше, - думал Грант, пытаясь
сосредоточиться, но перед глазами все еще плыло пустынное поле
стартодрома, по которому ветер гнал зеленые волны, перечеркивали небо
тонкие шпили антенн, и на этом фоне постепенно таяла фигурка женщины -
удивительно хрупкая и беззащитная. - Потом еще неделя на подготовку
аппаратуры, запуск зондов. И два месяца напряженной работы. И тоски по
жене... Вот удивились бы ребята - узнай они, что их бравый командир так
безнадежно чувствителен...`
Отсчет кончился. Коротко и требовательно прозвучал гудок -
координатор предупреждал людей о необходимости их вмешательства. Грант
взял управление на себя.
Подготовка исполнительных механизмов корабля к прыжку заняла не более
двадцати минут.
- Все, - сказал Грант будничным тоном, снимая с головы дугу биосъема.
Круглое, простодушное лицо его было спокойно и, как всегда, казалось
слегка заспанным.
- Сто семь парсеков, - отметил задумчиво Умбаа, кибернетик корабля,
встретив взгляд командира. - Сто семь...
- И двести тридцать три до ядра, - тотчас откликнулся Вихров,
рассматривая черный провал по курсу корабля. - Всего два перехода, если бы
не это пятнышко.
Грант тоже не отводил взора от темной кляксы, загородившей путь к
ядру галактики, и чем больше он смотрел, тем меньше она ему нравилась.
- Совсем как у Блока, - пробормотал он. - `Ты прислала мне черную
розу в бокале золотого, как небо, аи...`
- Туманность Черная Роза! - воскликнул юный энергетик экспедиции Саша
Реут. - Звучит превосходно! Командир, вы попали в точку.
- Пожалуй, она больше похожа на мешок, - хмыкнул Умбаа.
- Мешок? - удивился Вихров. - Ну и воображение у вас, мой друг! Право
же...
- Успокойся, Виталий, - мягко сказал Грант. - Нарекаю этот ме... гм,
это облако туманностью Черной Розы. Боюсь только, что эта роза задержит
экспедицию. Размеры у нее...
- Два светогода.
- Иначе говоря, два месяца полета в режиме коротких прыжков в обход
туманности. Идти напролом я не рискну - по всем данным облако газопылевое.
Энергетик, кажется, не согласен?
Реут замялся, слегка покраснев.
- Мы что - не можем рассчитать прыжок к ядру?
- Можем, - хмуро проворчал Вихров. - С перспективой угодить на выходе
в звезду.
- Но два месяца на обход, - вздохнул Умбаа. - Это же океан времени!
Времени бездействия...
Грант мысленно улыбнулся, вслушиваясь в разговор, и достал из ниши
пульта шлем связи с координатором.
- Внимание, - сказал он, закончив вычисления основных параметров
туманности. - Поле гравитации облака велико, я не удивлюсь, если в его
центре окажется звезда.
- Масса? - заинтересовался Вихров.
- Порядка трех-пяти солнечных.
- Любопытно, стоит посмотреть вблизи.
- Заманчиво, не спорю, - охотно согласился Грант. - Открыть звезду,
да еще внутри облака!.. Но - увы! - мы только разведчики, наша цель -
проложить дорогу к ядру Галактики. На зов наших маяков, по нашим следам
пойдут большие экспедиции. Каждому свое...
- А КИК? - не выдержал кибернетик. - Разве не найдется работы для
КИКа?
- КИК, дорогой мой Умбаа, это всего лишь коллектор информации, -
назидательно сказал Грант, - автомат с обширной, но конечной программой. А
вот выбрать нужную информацию может только человек.
- Как динамический селектор, - пошутил Умбаа.
- Кто, кто селектор? - не расслышал сказанного Вихров, снимая свой
биосъем.
- Умбаа, - сказал Грант, покосившись на кибернетика.
Звездолетчики засмеялись. Грант покачал головой и вскинул над пультом
руки.
- Внимание! Контроль функционирования. Разговорам конец.
В зале наступила тишина.
- У меня такое ощущение, - подал голос Вихров, когда прошел контроль
и в командном зале вспыхнул свет, - будто стою я на вышке перед прыжком в
холодную воду.
Умбаа кашлянул.
- На смену предчувствиям уже пришли ощущения? Между прочим,
предчувствия сбываются, когда человек к ним подготовлен. Может быть, ты
просто сомневаешься в существовании ядра Галактики?
- Не смешно, Ум, - заговорил молчавший до этого математик Росс. -
Глобальные проблемы юмора в рейсе тебе еще не по плечу. Нельзя шутить, не
опираясь на классиков.
- Нельзя, - после некоторого молчания согласился упрямый Умбаа. - Но
если очень хочется, то можно.
- Вот это уже ближе к идеалу.
Грант улыбнулся, поправил на голове дугу биосъема. Чистая нота
готовности координатора к началу работы тронула слух. Угольками затлели на
пульте индикаторы гравитационных конденсаторов; синяя мгла затянула купол
сфероэкрана, сгустилась. Воздух стал плотен, как желе. Глаза людей
закрылись.
`Переход на режим`, - успел подумать Грант и забылся.
Корабль начал прыжок.


Тьма поглотила звезды. Ни единый лучик света не пробивался из мрачной
глубины водородного глобула, только гравитационное его дыхание
воспринималось приборами - странное неровное дыхание.
- Мешок, - нарушил молчание Умбаа, незаметно подошедший сзади.
Грант не глядя нащупал его плечо и легонько сжал.
Молчание плыло по кораблю, напряженное рабочее молчание.
Автоматический исследовательский комплекс КИК собирал информацию, жадно
протянув в безголосую пучину щупальца антенн и датчиков. Вихров работал с
координатором в паре с Россом. Неожиданное открытие всплеска реликтового
излучения вблизи облака заставило их забыть о существовании распорядка
дня, и Гранту постоянно приходилось выдворять звездолетчиков из
информария.
Бортинженеры корабля - Умбаа и Реут - занялись регулировкой слепящих
систем, не забывая информировать командира о состоянии аппаратуры.
Грант рассчитал кривую обхода облака, перевел режим полета на
автоматический и, продолжая работать, мысленно перенесся на Землю, в
Приморье, вспоминал и заново переживал встречи с Тиной. Тоска по жене
охватила его с необычайной силой, что было странно и необъяснимо с позиций
его логики (но вполне объяснимо с позиций логики жизни). Он женился за
неделю до полета, женился неожиданно для самого себя, и любовь его была
как вспышка, затмившая привычное разнообразие межзвездных полетов. Грант
не любил углубляться в самоанализ, зная, что любовь - проблема из проблем,
не решенная однозначно ни одним из философов или поэтов, но иногда ловил
себя на том, что глупо улыбается, упираясь взглядом в стену, и это сердило
его, так как Росс однажды заметил эту улыбку и, покачав головой,
пробормотал:
- Надо же, что любовь делает с камнем!..
На третий день полета на субсветовой скорости к Гранту подошел Вихров
и, глядя в сторону, протянул пачку сообщений. Грант просмотрел их и
вскинул на астрофизика изумленные глаза.
- Это предварительные выводы, - виновато произнес тот. - Разгадка -
там, - Вихров топнул ногой в прозрачный пол, под которым обрывалась,
поглощающая свет, пропасть. Грант еще раз пробежал глазами сообщения,
задумался, так что карточки посыпались из его рук блестящими бликами.
Внезапно взгляды их встретились и Грант понял.
- Ага, - произнес он негромко. - Тянет в бездну?
Вихров смущенно повел головой и бросился подбирать белые квадратики.
- Интересно... - процедил сквозь зубы Грант и тут только заметил, что
рядом стоят Росс и Умбаа, похожие друг на друга, как заговорщики.
- Хорошо бы, вообще... - начал Умбаа и пошевелил пальцами, подбирая
выражение. - Видишь ли, командир, ценность той или иной информации... как
бы это сказать...
- ...определяется тем интересом, который она вызывает, - помог Росс.
- Туманно, - качнул головой Грант, внимательно осмотрев их. -
Говорите прямо, чего вы хотите?
- Повернуть корабль, - напрямик предложил математик. - На
исследование облака достаточно двух недель. Учитывая важность этой области
пространства для полетов наших трансгалов, никто в Техническом Совете не
бросит нам обвинение в самоуправстве и срыве сроков разведки или программы
исследований. Мы не только проложим дорогу к ядру напрямую - поставим
побольше маяков и все, - но и исследуем этот загадочный глобул.
- Или я ничего не стою в науке, - взъерошил волосы Вихров, - или мы
стоим на пороге тайны!
- Тайны мироздания, конечно, - подхватил Грант ехидно. - Хорошо, я
подумаю.
Он взял Росса под руку и повел его, сопротивляющегося, к выходу из
центра.
- Во-первых, - сказал он ему в коридоре, - двух недель не хватит даже
на то, чтобы прощупать как следует облако локаторами, несмотря на наш КИК.
Во-вторых, торопиться в подобных случаях нельзя, и ты должен это понимать,
как никто другой. И, в-третьих, ты - мой помощник, наконец, или пассажир,
торопящийся сойти на ближайшей станции?
- Я понял, - пробормотал Росс. - Но если уж на то пошло, обходя
облако, мы строим мост вдоль реки. Но проще ли строить его поперек? То
есть пронзить облако? Времени у нас не так уж много, ты прав, но мы
потеряем больше на обходе, чем на прямой. К тому же, да будет тебе
известно, убивает не время, убирает ожидание.
- Какое ожидание? - нахмурился Грант.
- Встречи, например, - пояснил Росс без улыбки.


На четвертые сутки трансгал повернулся носом к пугающей черной бездне
и как бы повис на грани звездного мира и тьмы. Грант принял решение пройти
газопылевую туманность по диаметру в ТФ-режиме [ТФ-режим, таймфаговый
режим (от англ. timе - время и греч. рhаgоs - пожирающий) - режим движения
звездолета со сверхсветовой скоростью], тщательно исследуя каждый отрезок
пути перед очередным малым скачком.
Туманность двигалась от ядра Галактики в плоскости ее диска со
скоростью около километра в секунду, поэтому у ее границы поставили
дрейфующий с такой же скоростью убегания маяк. Всем кораблям Земли,
имеющим ТФ-преобразователи, он должен был сообщать свои координаты,
коридор входа в туманность корабля Гранта и формулы обхода облака по
циклоиде - на всякий случай.
- Это последнее темное облако перед галактическим ядром, - волнуясь,
сказал астрофизик. - Мы будем первыми из людей, кто увидит ядро Галактики!
До сих пор мы наблюдали его только в радиоспектре...
- Прошу обратить внимание, - негромко сказал Грант, и лицо его
утратило привычное добродушие. - Я знаю вас давно и мог бы не
предупреждать. Но мы рискуем, а риск - благородное дело только в том
случае, когда он оправдан. Поэтому главное: корабль не должен остаться без
защиты даже при перебоях в энергоснабжении!.. Тихо, слушайте! - остановил
он попытку Умбаа вставить слово. - Далее, где-то в центре глобула,
предполагается наличие звезды с весьма странными свойствами, что налагает
на всех дополнительные обязанности: во-первых, постоянный контроль за
состоянием узлов корабля и научного комплекса; во-вторых, никакой
самостоятельности в изыскательских действиях; в-третьих, личная
ответственность каждого за работу аппаратуры контроля здоровья. Далее.
Пойдем на ручном управлении, поэтому меня не отвлекать. В случае моего...
будем говорить, нездоровья, управление берет на себя Росс. Что вы на меня
так смотрите?
- Слишком пессимистично, командир, - пробормотал Умбаа. - `Никто не
странствовал бы по свету, если бы не предполагал вернуться и рассказать о
том, что видел`. Это слова Блеза Паскаля, жившего в семнадцатом веке, а
мне кажется, он знал, что говорил. Любой из нас заинтересован в том, чтобы
вернуться и рассказать.
- Хорошо, что вы это понимаете, - Грант отвернулся, скрывая усмешку,
и надел биосъем.
Он не знал, что ему еще придется пройти сквозь пустыню тоски, горечи
и немой, невысказанной боли одиночества.


Они углубились в толщу пылевого облака на три четверти светового
года. Со всех сторон трансгал окружала тьма, заполненная шорохом
сталкивающихся, дробящихся, рвущихся радиоволн, эхом излучений не видимой
еще звезды, гравитационный зов которой уже достиг корабля.
Напряжение людей, всматривающихся во тьму, возросло до предела.
На пятый день пути координатор выдал им объемный снимок звезды в
нейтринном потоке. Астрофизик от усталости валился с ног, торопясь выжать
все возможное из ультраоптической аппаратуры и вычислителя. Если бы не
помощь Росса и Умбаа, он, наверное, не выдержал бы такой нагрузки.
Предполагалось, что корабль пересечет глобул по диаметру за восемь-десять
дней, и специалисты стремились за этот срок запасти как можно больше
информации, чтобы за пределами облака без спешки обработать ее и сделать
определенные выводы.
На шестой день звезда показалась в видимом диапазоне электромагнитных
волн. Это была странная звезда с неровной пульсацией гравитационного поля,
звезда, спектр которой заставил ученых забыть обо всем, даже о собственном
существовании, настолько он был необычен. Вихров мог сравнить его только
со спектрами квазаров, но если светимость последних превышала светимость
многих галактик, то `незнакомка` по массе и светимости приближалась к
обычным звездам-гигантам, а по размерам - к карликам. Это был уже новый
класс звезд, и Вихров назвал их мини-квазарами.
Грант, замедлив ход корабля, вышел из-под скорлупы защитного поля, и
координатор взял под контроль их путь в обычном пространстве. Инженеры,
мечтая о `письмах` с Земли, поставили еще один ТФ-маяк - всего в
нескольких днях пути на субтяге от звезды, запустили в разные концы
туманности около десятка зондов-автоматов. Грант составил сообщение о
причинах задержки корабля и отправил его по цепи маяков в сторону
Солнечной системы, за десятки тысяч световых лет.



2

Торможение длилось два часа. Чудовищная скорость корабля упала до
планетарной - около тысячи километров в секунду. Энергетик довольно
подмигнул своему отражению в зеркальной плоскости ситуационного экрана -
он рассчитал режим торможения без помощи командира - и поспешил в
информарий, напевая под нос популярную песенку о фотоне, захотевшем
получить массу покоя. Грант проводил Реута улыбчивым взглядом, тронул
Росса за руку, собираясь высказать свое мнение о мальчике, но в этот миг
резкий сигнал автомата-наблюдателя заставил его броситься к пульту. Тонкая
голубая линия вычертила окружность в объеме экрана над пультом регулятора
управления. Остальная часть экрана сгустила цвет, притушив пылающее белым
накалом горнило приблизившейся звезды.
- По курсу с радиантом в три секунды дуги неизвестное тело, - доложил
спокойный баритон координатора. - Скорость - сорок девять километров в
секунду, размеры - от трех до семи метров в поперечнике. Даю увеличение.
Очерченный линией круг в объеме экрана расширился, в нем появилась
блестящая капелька, скачком превратилась в пятнышко света, потом в
угловатый предмет размером в кирпич и, наконец, приняла нормальные
размеры.
Кто-то ахнул. Грант сжал плечо Умбаа, опомнившись, отпустил. Слов не
было. Перед ними, медленно кувыркаясь в пространстве, летел... разбитый
гусеничный вездеход! Грант с молниеносной быстротой высчитал траекторию
его движения.
- Ум, две минуты на расчет сетки, мы его поймаем, как бабочку! Саша,
стерилизатор, биозащиту, кислородный барраж! Поставь колпак в лабораторном
зале, там свободно. Виталий - за пульт, будешь управлять полем. Думаю,
справимся без автоматики. По местам!
Центр мгновенно опустел, осталось только двое - Грант и математик,
который стоял, засунув руки в карманы и высоко приподняв плечи. Он не
отрывал взгляда от вездехода.
- Откуда его принесло? - спросил Грант, не ожидая ответа. -
Катастрофа корабля?
- Кажется, там в кабине кто-то есть, - пробормотал Росс. - Видишь?
- Вижу, - вглядевшись, сказал Грант.
- Люди?
- Похоже, что люди.
- Когда-то на моих глазах разбился `Токкорикан`, и после этого я не
могу спокойно смотреть на ЭТО... А вездеход ведь с земного корабля...
- Да, форма сугубо земная, но я не помню, чтобы в последние двадцать
лет такие машины использовались в разведке. Значит, ему не менее двадцати
лет, независимых, конечно.
- Через минуту семь секунд тело пройдет в тысяче трехстах километрах
по левому борту, - напомнил координатор.
Грант сел в кресло, жестом указал на место рядом, посадив
встревоженного Росса, ввел поправку в курс корабля и сделал необходимые
приготовления.
- Внимание! Через минуту включаю генератор поля, даю отсчет. Умбаа,
контролируй нарастание... Виталий, где схема? Перед тобой? Хорошо, бери
управление. Внимание, пошел!


После встречи с вездеходом экипаж находился в подавленном настроении.
Гранта больше всего поразила причина гибели людей - в кабине их было двое:
не от недостатка кислорода или пищи, не от болезни или отравления, не от
проникающих ранений, ожогов и т.п. Они погибли от страшного удара,
буквально сплющившего вездеход.
Каким образом вездеход оказался в космосе, да еще летящим с огромной
скоростью, никто из экипажа понять не мог. Правда, Умбаа предположил, что
вездеход мог выпасть в пространство при катастрофе корабля, но эта версия
никак не объясняла присутствие людей в его кабине. В полете незачем двоим
в скафандрах залезать в кабину наземной машины. И еще: анализ показал, что
вездеход странствовал в космосе не более полугода, срок чрезвычайно малый
для истории, но достаточный для предположения о возможной встрече с самим
кораблем-носителем.
- Что же это за экспедиция? - спросил притихший Реут. Серые глаза его
потемнели, он все еще переживал смерть незнакомых товарищей.
- `Могиканин`, - пробормотал Росс, оборачиваясь к командиру. - Я не
помню такого корабля.
Грант задал вопрос координатору, и тот, `покопавшись` в своей памяти,
выдал ответ:
- Корабль `Могиканин`: старт в две тысячи семьдесят первом году,
направление - южный галактический полюс...
- Куда их занесло! - присвистнул Вихров.
- ...экипаж - двенадцать человек, цель экспедиции - изучение свойств
межгалактического пространства, - координатор остановился, был слышен
только слабый фон динамика, потом добавил: - Связь утеряна в семьдесят
третьем году, дата предполагаемого возвращения - сто двадцатый год.
- А сейчас сто семьдесят четвертый, - тихо проговорил Росс. - Они в
пути уже сто три года.
Грант оглядел лица товарищей, хотел сказать: по местам! И споткнулся
на первом слове. В командном зале трансгала резко прозвучал гудок,
запульсировал на пульте алый индикатор радиоприема, и в тишине раздался
четкий, уверенный голос автомата:
- Сигнал СОС! Простейший код, известный с середины девятнадцатого
века под названием азбуки Морзе. Всего два слова: `Прошу помощи!..`
Побледнел Реут, расширились глава у Вихрова. Росс выпрямился в
недоумении. Грант молча надел биосъем и шестом приказал всем занять места.


Корабль три раза бросал зов в молчаливую темноту туманности во всю
мощь бортовых передатчиков. Ждал ответа. Три раза приходило слабенькое эхо
- отражение радиокрика от магнитной короны звезды. Ответа не было. Наконец
автоматы смогли взять достаточно надежный пеленг сигнала и корабль по
перпендикуляру прыгнул в сторону от курса.
После второго прыжка локаторы нащупали в створе пеленга неизвестное
тело, и по тому, как переглянулись астрофизик и командир, остальные
поняли, что случилось что-то необычайное.
- Планета!.. - произнес растерянно Вихров. - Не может быть!
- Звезда в облаке - еще куда ни шло, - пояснил Грант в ответ на
вопросительный взгляд Росса. - Но чтобы у звезды был еще и спутник!..
Плотность газа в облаке такова, что трение за несколько тысяч лет приведет
планету к падению на светило. Если только планета не захвачена звездой из
какой-нибудь системы недавно...
- Мне кажется, это `Могиканин`, его СОС, - сказал Умбаа, работая с
пеленгационной аппаратурой. - Азбука Морзе, обычный радиозапрос, а не
ТФ-передача, вездеход того же периода звездоплавания... Совпадения слишком
разительны... Внимание! Отдаю управление координатору!
Грант кивнул, переключил системы ручного управления на своем
командирском пульте и присоединился к Вихрову, считывающему параметры
открытой планеты.
Через два часа они уже шли над ночной стороной планеты на высоте
пятидесяти тысяч километров, и координатор, вычислив стационарную орбиту,
положил корабль в дрейф.
- Поисковая группа - Умбаа и Вихров, - объявил Грант. - Десантолету -
готовность один. Связь по ТФ-каналу. Вопросы?
- Нет, - ответил Умбаа, поворачивая к нему лицо.
Грант нахмурился.
- Тогда в путь: время не ждет.
Масса планеты почти не отличалась от массы Земли, но диаметр ее был
вдвое больше. Возникла необъяснимая загадка: по расчетам плотность пород
планеты должна была быть меньше единицы, то есть меньше плотности воды,
но, по данным локации, планета не представляла собой ни жидкий шар, ни
газообразный, кора ее была твердой и по составу напоминала глубинные
метаморфические породы Земли и родственных ей планет.
Десантолет совершил два витка вокруг спутника звезды, и Умбаа
обнаружил на очень низкой орбите наполовину разрушенную автоматическую
станцию, передатчик которой слал свое жалобное `жду помощи!..` Людей на
станции не оказалось, зато Вихров в ее тесной рубке нашел кассету с
магнитозаписью: `Произвел посадку в экваториальном поясе, возле Города!
Стартовать не могу: ходовой двигатель разрушен! В живых осталось трое!
Посадка на планету смертельно опасна! Командир космолета `Могиканин`
Тихонов.`
Грант вернул десантолет и запустил над планетой более полусотни
зондов для поисков посадки `Могиканина`.
Спустя сутки локаторы одного из зондов зафиксировали яркий
радиоотсвет с поверхности планеты, и Грант, не разговорчивый в последнее
время, решительно повел трансгал на более низкую орбиту.



3

С высоты двух тысяч километров пушистый шар планеты казался клубком
желтого тумана, переливчатым и мягким. Едва видимый сквозь густое месиво
атмосферы единственный материк опоясывал ее по экватору сизой, удивительно
одноцветной полосой, разобрать что-либо на которой оказалось невозможным
даже в фотооптические преобразователи.
Удивительное началось, когда Грант, помня предупреждение командира
`Могиканина`, решил приступить к разведке атмосферы зондами. Первый,
опустившись ниже поясов радиации, успел передать только сигнал тревоги и
замолчал. Второй умолк на высоте трехсот километров, послав прощальный
снимок поверхности. Третий успел передать: `Сильное струйное течение!
Сносит к полюсу...` - и тоже затих.
Грант послал сразу четыре зонда, один за другим, но добился только
того, что последний зонд из этой серии выскочил из атмосферы, как
ныряльщик из воды, за тысячу километров от того места, где он в нее вошел.
- Странно, - сказал Грант, сведя брови в одну линию, - очень странно,
если не сказать больше...
Росс понимающе кивнул.
- Нужен разведывательный полет. Дорога каждая секунда... Внизу ждут
помощи.
`Это ты мог бы и не объяснять`, - подумал Грант. Мысли бежали
торопливо, и тревожное предчувствие сжимало сердце. Наступал тот момент,
когда он должен был рисковать жизнью товарищей во имя спасения других
людей, и хотя он знал, что двух решений здесь быть не может, мозг
лихорадочно искал другой выход и не находил его. Выхода не было.
`Времени нет, в этом ты прав, дорогой мой математик. Но мне страшно
не хочется посылать вас в этот незнакомый и оттого опасный мир. А не
посылать вас я не могу, потому что сам идти вниз не имею права и оставить
тех троих с `Могиканина` тоже не имею права, хотя, казалось бы, решение
должно быть однозначным. И не объяснить всего этого вам, потому что как
человек я без колебаний пошел бы вниз: это в крови у каждого из нас -
спешить на помощь товарищу, но как командир я обязан думать еще и о цели
экспедиции, и о вашей безопасности, и о многом другом, о чем вы даже не
догадываетесь; о том, что я знаю каждого и мне страшно рисковать вами,
вашими жизнями. Не своею...`
- Так, - сказал Грант. Незнакомое ранее выражение нежности
промелькнуло на его лице, когда он посмотрел на Реута, промелькнуло так
быстро, что его заметил только внимательный Росс. - Другие мнения есть? Я
так и думал. Вниз пойдут Умбаа и Вихров. Подготовкой займусь сам. Иван,
продолжай зондировать атмосферу, попробуй изменить программу входа. Что-то
здесь не так.
Росс молча сел в кресло.


Умбаа прицелился: десантолет вошел в вираж, послушно подчиняясь
приказам, как собственное тело. Впечатление гармонии полета вселяло
уверенность, и Умбаа почувствовал какой-то азартный восторг, словно перед
схваткой с могучим, но уязвимым врагом.
Атмосфера планеты была плотнее земной и казалась насыщенной
взвешенной пылью или парами металла. Она не только рассеивала лучи светила
по-иному: цвет неба постепенно менялся от густого коричневого в сторону
желтых оттенков, но и вообще почти не позволяла вести визуальных
наблюдений за поверхностью.
- Не отклоняйся, - бросил озабоченный Вихров, следя за
курсографическим вычислителем. Трансгал сопровождал их лучом лазера,
направленным в то место на поверхности планеты, где зонд обнаружил
радиоэхо, похожее на отражение от крупного металлического предмета, и
отклониться от этого указателя на доли градуса означало уйти от
предполагаемой точки посадки на десятки километров.
Океаны, приближаясь, розовели, и становилось понятным, что вода в
них, если это вода, конечно, будет турмалинового или сиреневого цвета.
Планета превратилась в глубокую дымную воронку с поднимающимися вверх
краями. И в этот момент впервые дала о себе знать посторонняя сила.
Десантолет вдруг положило на бок и с необыкновенной легкостью
поволокло в сторону от лазерной трассы. Автопилот отреагировал на это
полным `выхлопом` двигателей, и чудовищный рывок не смогли погасить даже
поглотителя инерции: Умбаа ударился о подлокотник кресла, Вихрова бросило
на аппаратную стойку.
Движение в сторону замедлилось. Невидимый поток энергии двигателей
рвал в клочья полосы синего дыма, воздух стегали длинные радужные нити
электрических разрядов. Десантолет медленно восстанавливал равновесие;
огни на пульте уходили в зеленую гамму.
- Поле... корабль в поле... - сообщил координатор. - Неизвестное
силовое поле сносит корабль... Сбои в генераторах защиты...
Десантолет продолжал опускаться, но очень медленно. Его все еще
сносило, и указующий лазерный луч он давно уже потерял. С высоты
восемнадцати километров материк, достаточно хорошо видимый в оранжевом
свете звезды, оказался не только неровным и неоднородным. На самом деле
это был один гигантский горный хребет, теряющийся в дымном мареве за
горизонтом.
- Как далеко мы отклонились от цели?
- Километров на сто - сто двадцать.
- Ну, это терпимо.
Умбаа прикусил губу.
- Кстати, командир предупредил, что если мы обнаружим жизнь... ну, ты
понимаешь, разумную жизнь, конечно, то немедленно стартуем обратно.
Тихонов в своем сообщении упомянул какой-то Город...
- Я помню. Да, если здесь вмешался чужой разум...
- `Ветвь-один`, `Ветвь-один`, - пробился в динамиках голос Гранта, и
видеом воспроизвел его мерцающее лицо. - Что случилось?
- Неизвестное силовое поле сносит корабль к полюсу. Параметры поля
автоматом не фиксируются.
- Помните о предупреждениях Тихонова. В случае непредвиденных
осложнений немедленно возвращайтесь.
- `Ствол`, вас понял, - ответил Умбаа. Лоб его заблестел от пота: он
продолжал контролировать действия координатора и отвлекаться не решался.
На высоте пяти километров Вихров вдруг заметил под десантолетом
неровный черный круг, принятый им сначала за дыру в коре планеты. Он
замычал и сделал Умбаа знак, с помощью которого патриции и скучающие
матроны Рима отправляли когда-то гладиаторов на смерть.
При увеличении черное пятно на экране распалось на какие-то
полускрытые тени, глубокие ущелья и крутые возвышенности. Динамики
внешнего радиоприема внезапно зашелестели, запульсировали, шорох тысяч
невидимых крыльев заполнил рубку, прозвучали отдельные вскрики, свисты,
скрип, снова долгий, тягучий шелест и вздохи, и координатор доложил:
- Корабль в потоке радиоизлучения, диапазон десять - две тысячи сто
мегагерц.
- Город! - прошептал Вихров. - Это же город!..
- Еще неизвестно, - остудил его Умбаа. - Радиоволны могут излучаться
и в результате естественных природных процессов.
Вихров только отмахнулся, жадно рассматривая поверхность планеты при
максимальном увеличении, будто хотел тут же увидеть и ее обитателей.
Десантолет наконец опустился настолько, что удалось разглядеть
загадочный черный объект. При тщательном рассмотрении он вовсе не походил
на город. Он представлял собой объемную фигуру, диаметром около сорока
километров, что-то вроде плоскогорья с обрывистыми склонами, но
плоскогорья не сплошного, а как бы раздробленного, потрескавшегося на
куски неправильной формы.
- Такыр, - только и сказал обескураженный Вихров.
Умбаа хмыкнул, но возражать не стал.
Через несколько минут Город скрылся за горизонтом и наступил
ответственный момент посадки. Посторонняя сила больше не действовала на
земной корабль. То ли потому, что скорость его упала, то ли по другой
причине. Но Умбаа на всякий случай увеличил потенциал защитного поля до
максимума, ожидая какой-нибудь очередной каверзы со стороны загадочной
планеты.


Десантолет тяжеловесно развернулся в воздухе, выдвинул посадочную
гармонику и грузно спружинил на фиолетовую почву возле группы низких,
изъеденных временем скал.
Еще некоторое время Умбаа напряженно прислушивался и всматривался в
чужой, непривычный ландшафт, но тишина не взрывалась, до неблизкого
расплывчатого горизонта синеватая порода плато была пустынна. Только
дымные столбы то здесь, то там нарушали ее безмолвное спокойствие.
Умбаа расслабился, скинул капюшон скафандра и в это время заметил
прямо под лиловым яйцом тусклого светила неподвижно парящую гигантскую
белесую... паутину! Она была огромна: дальний край ее терялся в желтой
дымке неба - и занимала площадь не менее чем в несколько квадратных
километров. Висела она совершенно спокойно, ни на что видимое не опираясь,
и это холодное спокойствие непонятного феномена вселяло настороженность и
тревогу.
Умбаа наблюдал за ней с час, пока они с Вихровым готовили к походу
быстролет, но паутина, вернее сказать, сеть, связанная из `канатов`
толщиной в туловище человека, с ячейками от десяти до двадцати метров,
парила неподвижно, и Умбаа в конце концов махнул на нее рукой сообщив едва
слышимому и совсем не видимому Гранту о своих находках.
Вихров выпустил из корабля дистанционные механоматы - рабочие руки
исследовательского комплекса, имеющегося на каждом десантолете, и
некоторое время следил, как они работали неподалеку от корабля. Это были
геологоразведывательные автоматы: один из них посверкивал лазерным лучом -
делал спектранализы, а другой вдруг задрожал и ушел в почву, только
суставчатая антенна его продолжала торчать из-под слоя взрыхленной породы.
Вошел Умбаа, облаченный в сверкающий, как зеркало, балахон с
остроконечным капюшоном и горбом генератора поля на спине - скафандр
высшей защиты.
- Зачем такие предосторожности? - поморщился Вихров. - Сели
нормально, все спокойно...
- Именно потому, что все спокойно, - пробормотал Умбаа. - Надевай.
И они потопали из рубки, одинаково широкие, уродливые, блистающие
живым полированным металлом.
У золотистой опорной гармоники десантолета знойным маревом дрожал
воздух, искажая очертания скал, подчеркивая плывущую над всем миром
сонную, жаркую тишину. И дымы, дымы со всех сторон до горизонта...
- Постой-ка, - сказал Умбаа изменявшимся голосом. - Ты ничего не
слышишь?
Шепот ему почудился, близкий многоголосый шепот.
- Разговаривает... кто-то... - неуверенно сказал Вихров.
И в это время паутина над десантолетом колыхнулась, словно ветер
ударил в нее сбоку, и пошла косо вверх к заходящему светилу. Через минуту
она стала невидимой. Пропал и странный шепот.


Умбаа сел в кресло и захлопнул фонарь. Моторы быстролета басовито
запели, и он плавно поднялся в воздух, похожий издали на листок клена с
каплей росы посредине. Свист распоротого воздуха стек к корме и
прекратился: скорость аппарата превысила скорость звука.
Лиловое пятно светила, нависшего над размытой линией близкого горного
хребта, еле проглядывало сквозь полупрозрачный воздух, отчего все предметы
казались одетыми в серую вуаль.
Умбаа перешел на радарное зрение, и видимость улучшилась, только
картина сразу стала одноцветной: небо сделалось темно-зеленым, более
светлые дымные струи исчертили его малахитовым узором, плато засверкало
изумрудным огнем.
- И все же мне кажется, что Тихонов не зря говорил о Городе, - словно
продолжая спор, сказал Вихров.
Автоматы очистили кабину от остатков ядовитой чужой атмосферы, и
Умбаа, не снимая, разгерметизировал скафандр. Вихров с любопытством
посмотрел на чеканный профиль товарища, ожидая, что скажет Умбаа. Шутники
утверждали, что он один из последних потомков племени ацтеков, будто бы
даже прямой потомок их легендарного императора Монтесумы. В домыслы о
`прямом потомке` Вихров, конечно, не верил, но лицо Умбаа - смуглое,
горбоносое, с тяжелым подбородком, прямыми губами, скошенными к вискам
глазами, бесстрастное и впечатляющее - действительно представляло собой
яркий образец лица индейского воина или вождя, типичного для давно
исчезнувших в веках племен майя, инков, ацтеков. Правда, характер Умбаа,
склонного к иронии, сильно отличался от характера настоящего индейца.
- Сейчас пойдем по кругу, - сосредоточенно сказал Умбаа. - Тревожно
мне что-то... И ладонь левая чешется...
- Левая? - переспросил Вихров и засмеялся. - Я думал, один я
суеверен. Странный мы народ, астрофизики. Сами же изгнали бога со всех
небес, а суеверны, как древние халдеи.
`Как я тогда сказал? - подумал Умбаа. - Дурные предчувствия
сбываются, если человек к ним подготовлен? Чепуха. Дурные предчувствия
имеют обыкновение сбываться, когда этого не ждешь...`
Они пролетели недалеко от черного загадочного объекта, напоминающего
с орбиты такыр. Со стороны он походил больше на закопченные развалины, чем
на скалы или выходы черной породы, и Вихров даже привстал, собираясь
обратить внимание Умбаа на это явление, но передумал. Город скрылся из
глаз.
Через час быстролет закончил круг, в центре которого стоял их
корабль, и пошел на второй. Свист рассекающегося воздуха вернулся и уже не
стихал, однотонный и утомляющий.
Светило наполовину зашло за зубчатый профиль хребта и уменьшалось на
глазах... Зашло. Еще несколько минут алели далекие вершины гор, потом и
они погасли. Разбежались по небу багровые полосы, потускнели. Быстролет
оказался как бы в мрачной впадине, полной тумана. Безмолвие... Странное,
жуткое место!
- Пора возвращаться, - пробормотал Умбаа. - Так мы ничего не найдем.
`Если, вообще, что-нибудь найдем, - подумал он. - Зонд мог уловить
отражение от местных скал... Без помощи орбитальных измерений нам не
обойтись`.
Вихров промолчал. Маяк десантолета еле пробивался сквозь фон помех, и
астрофизику было не по себе.
Где-то на горизонте, будто повиснув в пространстве, возникло вдруг
голубоватое зарево. Оно увеличивалось, и вскоре голубое свечение, бледное
и прозрачное, закрыло перед ними четверть небосвода. Потом показалась
неровная белая линия, над которой и вставало это загадочное сияние.
- Где-то здесь должен быть тот черный объект, - буркнул Вихров и с
оживлением добавил: - Может, он и есть тот самый Город, о котором
предупреждал Тихонов?
Умбаа оглянулся, и что-то поразило его, некое движение у кормы
быстролета. Он вгляделся, ахнул и кинул машину вниз, потом вправо, вверх и
снова вниз. Над ними промелькнул размазанный от старости фосфоресцирующий
силуэт и растаял в ночи.
Умбаа вдруг стало так плохо, что на мгновение он забылся. Неприятная
слабость охватила тело, сердце рванулось, как при спазме, и, прошептав:
- Держись, Виталий!.. - он направил быстролет к земле.
Лучи прожекторов выхватили из тьмы бешено мелькавшие внизу каменные
столбы, какие-то крупные предметы, похожие на стога сена... Аппарат влетел
в узкий проход между изломами каменных стен, резко затормозил у выпуклого
бока черного валуна, несущий диск противно проскрежетал днищем по
обломкам, и быстролет остановился. Прожектор потух. Наступила цикадная
тишина.


Свечение неведомого источника за скалами позволило им довольно
свободно ориентироваться в обстановке.
После крушения они с час приходили в себя.
- Вот твое `все спокойно`, - невнятно проговорил Умбаа, прожевывая
таблетки адаптогена, кислые, терпкие, приятно холодящие небо.
Вихров прожевал свои, посмотрел на беспорядок в кабине и со вздохом
откинулся в кресле:
- Что это было?
Умбаа мрачно усмехнулся.
- Этого, дорогой мой астрофизик, - как сказал бы наш командир, - не
знаю даже я сам.
Лететь в темноте на поиски неведомо где опустившегося `Могиканина` не
имело смысла. Умбаа вспомнил подробности падения быстролета и вновь
перешил болезненное чувство собственного бессилия. Встреча с призраком
могла окончиться трагически, предупреждения Тихонова, командира трижды

ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ
Рейтинг всех персональных страниц

Избранные публикации

Как стать нашим автором?
Прислать нам свою биографию или статью

Присылайте нам любой материал и, если он не содержит сведений запрещенных к публикации
в СМИ законом и соответствует политике нашего портала, он будет опубликован