20 декабря 2001
104

ОСТРОВ МЕРТВЫХ



ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ

Роджер ЖЕЛЯЗНЫ

ОСТРОВ МЕРТВЫХ




1

Надеюсь, вы простите мне маленькое философское отступление, прежде
чем станет ясно, что за историю я собираюсь рассказать. Так вот, жизнь
сильно напоминает мне берег Токийского Залива.
Уже не одно столетие прошло с тех пор, как я последний раз видел
Залив, быть может, теперь там все совсем иначе. Впрочем, как мне говорили,
за это время там мало что изменилось, если не считать презервативов...
Я помню огромное пространство вонючей мутной воды, холодной и
склизкой на ощупь, возможно, чуть более светлой и чистой подальше от
берега. Подобно Времени, вода то извлекает из небытия самые разные
предметы, то прячет их обратно. Каждый день волны Токийского Залива
что-нибудь да выбрасывают на берег. Что ни назови, рано или поздно вода
вынесет это на песок: мертвеца, раковины - белые, как алебастр, розовые
или желтые, как тыковки, они зловеще завивались в страшный с виду рог,
который, однако, так же безобиден, как рог единорога; бутылку, иногда с
запиской, которую чаще всего уже нельзя было прочесть; человеческий
зародыш; кусок отполированного дерева с дыркой от гвоздя - возможно,
частицу того самого Святого Креста; белую гальку, темную гальку, дохлую
рыбу, пустые рыбачьи лодки, обрывки веревок, кораллы, водоросли - словом
`не счесть жемчужин...` и так далее. Если вы оставляете предмет в покое,
то вскоре море забирает его обратно. Таковы правила игры. О, да-а - в те
времена в Заливе было полным-полно использованных презервативов -
полупрозрачных свидетельств вечного инстинкта к продолжению рода. Иногда
их украшал какой-нибудь вызывающий рисунок или надпись, некоторые были
даже с усиками. Говорят, теперь они уже исчезли, подобно клепсидрам
[клепсидра - водяные часы в древней Греции] и крючкам на одежде - их
уничтожили противозачаточные пилюли, которые заодно увеличивают молочные
железы: так кто же будет против?
Иногда, ранним солнечным утром, я бродил по берегу и освежающий бриз
помогал мне избавиться от мрачных воспоминаний о локальном военном
конфликте в Азии, который отнял у меня младшего брата. Изредка я слышал
крики чаек, хотя самих птиц не было видно. Это придавало пейзажу некую
таинственность и сравнение напрашивалось само собой: жизнь - это нечто
очень похожее на берег Токийского Залива. Все идет своим чередом. Волны
постоянно выбрасывают на берег странные, ни на что не похожие вещи. Одна
из них - Я, другая - ТЫ. Некоторое время мы проводим на берегу, быть
может, совсем близко друг к другу, а потом эта вонючая мутная жижа
проводит своими холодными пальцами по песку, снова забирая нас с собой.
Загадочные крики птиц как бы символизируют непредсказуемость человеческой
судьбы. Что это, голоса богов? А почему бы и нет? И, наконец, чтобы
расставить все точки над i, хочу заострить ваше внимание на двух моментах,
ради которых я все это и рассказываю. Иногда некоторые исчезнувшие
предметы, как мне кажется, могут снова очутиться на берегу по воле
капризного течения. Мне, правда, такого видеть не приходилось, но,
наверное, я был недостаточно терпелив. Ну и еще одно, кто-то может прийти
на берег, подобрать какой-либо предмет и унести с собой. Когда я впервые
понял, что первое из вышеназванных явлений действительно возможно, меня
стошнило. К тому времени я уже три дня непрерывно пил и наслаждался
ароматом одного экзотического растения. Потом я выставил вон всех своих
гостей. Шок - лучшее средство от опьянения. Хотя я уже давно знал, что
явления второго рода иногда случаются (это когда подбирают с берега Залива
какой-то предмет и уносят его с собой, ибо именно это со мной и произошло)
но я и представить себе не мог, что когда-нибудь мне придется столкнуться
с явлениями первого рода. Поэтому, проглотив таблетку, которая
гарантировала, что через три часа я буду трезв как стеклышко, и добавив к
ней сауну для надежности, я разлегся на кровати, покуда все мои слуги,
механические и обычные, занимались уборкой комнат. Затем меня начала бить
дрожь. Я был испуган.
Вообще-то, я - трус.
Существует великое множество вещей, которых я боюсь, и все они из
разряда тех явлений, над которыми у меня нет или почти нет никакой власти.
Как, например, над Большим Деревом.
Я приподнялся на локте, взял с ночного столика конверт и уже в
который раз принялся его изучать.
Ошибка была исключена, тем более, что на нем стояло мое имя.
Я получил его на днях и запихал в карман куртки, чтобы на досуге
ознакомиться с содержимым.
Это было уже шестое похожее послание. Потом мне стало плохо, и я
решил, что пора с этим кончать.
В конверте лежала объемная фотография Кати в белом платье. Снимок был
датирован прошлым месяцем.
Кати была моей первой женой, и, быть может, единственной женщиной,
которую я когда-либо любил. Она умерла более пятисот лет тому назад.
Как-нибудь я расскажу об этом подробнее.
Я внимательно изучил снимок. Это уже шестая подобная фотография за
последние несколько месяцев - снимки различных людей, умерших столетия
назад.
Только скалы и голубое небо были за ее спиной.
Такой снимок можно сделать где угодно - были бы скалы, да голубое
небо. Фотография могла быть и подделкой, в наше время полным-полно людей,
способных запросто подделать все, что угодно.
Но кому взбрело в голову посылать эти снимки мне, и зачем? В этом
конверте, как и во всех предыдущих, не было никакого письма, только снимки
моих друзей и врагов.
Вот почему я снова вспомнил берег Токийского Залива и еще Книгу
Откровения - Апокалипсис.
Я укрылся одеялом с головой, скрываясь в спасительной полутьме от
яркого полуденного солнца. Мне было так хорошо все эти годы. И вот рана,
которая, казалось, давно уже зарубцевалась, снова открылась и кровоточила.
Если есть хоть один шанс из миллиона, что снимок в моей дрожащей руке
не подделка...
Я отложил его в сторону. Потом забылся, а проснувшись, так и не смог
вспомнить, какой кошмар заставил меня покрыться холодным потом. И пожалуй,
лучше не вспоминать.
Я принял душ, надел чистую одежду, наспех перекусил и, захватив с
собою полный кофейник, отправился в кабинет. В те времена, когда я еще
работал в нем, я привык называть его офисом. Но последние лет тридцать я
там не бывал. Я переворошил рассортированную секретарем корреспонденцию
последних дней и среди просьб о денежной помощи от каких-то странных
благотворительных организаций и не менее странных личностей, намекавших на
применение бомб, если я не внемлю; четырех приглашений прочесть лекции;
одного письма с предложением работы, которая, пожалуй, могла бы меня
заинтересовать несколько лет назад; среди кипы журналов и газет; занудства
внезапно объявившегося наследника какого-то отдаленного родственника моей
третьей жены с предложением встретиться, причем у меня дома; трех
настойчивых просьб людей искусства, ищущих моего покровительства; тридцати
одного уведомления о том, что против меня подан судебный иск и стольких же
записок моих адвокатов, сообщавших, что начатое против меня дело
прекращено, среди всего этого я, наконец, нашел те письма, которые искал.
Первым было письмо Марлинга с Мегапеи. Приблизительно, оно звучало
так:

`Мой земной сын, приветствую тебя теми двадцатью семью именами, что
еще существуют. Молюсь о том, чтобы ты успел кинуть во мрак не одну
пригоршню жемчужин, заставив их сиять всеми цветами жизни.
Боюсь, что время жизни этого древнего темно-зеленого тела, которое я
имел честь так долго носить, близится к концу и истечет в начале
следующего года. Уже давно эти желтые полуистлевшие глаза не видели моего
чужеземного сына. Пусть он до начала пятого периода навестит меня, ибо все
заботы тогда тяжким грузом падут на мои плечи и его присутствие поможет
облегчить эту ношу`.

Следующее послание было от `Компании по бурению глубоких скважин` -
фирмы, под вывеской которой, как всем было известно, скрывается одно из
отделений Центрального Бюро Безопасности Земли. Компания интересовалась,
не желаю ли я приобрести бывшее в употреблении, но все еще в хорошем
состоянии оборудование для бурения скважин, находящееся на столь
отдаленной планете, что его транспортировка слишком накладна для нынешних
владельцев.
На самом деле, все это было кодом, который был мне известен еще с тех
пор, когда я выполнял одну работу по контракту с федеральным
правительством Земли.
В действительности текст послания был официален и сух:

`В чем дело? Верны ли вы по-прежнему родной планете? Вот уже двадцать
лет мы просим вас посетить Землю для консультации по делу, жизненно
важному для ее безопасности. Вы последовательно игнорируете все наши
просьбы. Настоящим удостоверяется необходимость вашего немедленного
прибытия по делу чрезвычайной важности. Верим в вашу лояльность...` и т.д.

Третье письмо было написано по-английски:

`Я не хотела бы беспокоить тебя и напоминать о тех чувствах, что мы
некогда испытывали друг к другу, но ты - единственный человек, который
может мне помочь. У меня серьезные неприятности. Когда у тебя будет время,
загляни на Альдебаран-5. Адрес тот же, хотя дом несколько изменился.
Искренне твоя, Рут`.

Итак, передо мной три воззвания к человечности Фрэнка Сандау. Имеет
ли хотя бы одно из них какое-нибудь отношение к фотографии, что лежит у
меня в кармане?
Веселая пирушка, которую я устроил, была своего рода прощальным
ужином. Но сейчас все гости уже покинули мою планету и находились на пути
к родным мирам. Я заранее решил, куда мне следует направиться и устроил
эту вечеринку, чтобы напоить всех гостей и без проблем отправить их домой.
Но неожиданно полученный снимок Кати заставил меня задуматься.
Все трое моих корреспондентов знали о Кати. Такая фотография могла в
свое время оказаться у Рут, и опытному специалисту нетрудно было бы этим
воспользоваться. Марлинг и сам без труда мог сотворить подобную штуку. Не
говоря уж о Бюро Безопасности, в котором имелись обширные архивы и
специальные лаборатории, способные подделать любой документ. Но все это
лишь пустые домыслы. И вообще, странно, что в конверте не было никакой
записки. Ведь должны же те, кто его послал, чего-то от меня добиваться.
Просьбу Марлинга я обязан выполнить, иначе я перестану уважать самого
себя. Но до пятого периода в Северном полушарии на Мегапее еще достаточно
времени - почти целый год, следовательно я могу себе позволить сделать
несколько остановок по дороге.
Вот только, где мне их сделать?
Бюро Безопасности не имело никакого права требовать от меня
лояльности, да и подданным Земли я не являюсь. Конечно, я всегда готов
помочь родной планете всем, чем могу, но дело явно не было таким уж
жизненно важным, если тянулось уже почти двадцать лет. В конце концов,
Земля все еще существует и, насколько мне известно, дела там идут как
обычно, то есть неважно. И если я им уж так необходим, как они уверяли
меня в письме, то могли бы прислать кого-нибудь сами, чтобы повидаться со
мной.
Оставалась Рут...
Рут - совсем другое дело. Мы прожили вместе почти год, прежде чем
поняли, что просто мучаем друг друга и ничего путного из этого не выйдет.
Мы расстались по-хорошему. Рут кое-что значила в моей жизни, она
оставалась моим другом. Я был удивлен, узнав, что она еще жива, но если ей
нужна моя помощь, я сделаю все, что в моих силах.
Значит так. Я отправляюсь к Рут и постараюсь быстренько решить все ее
проблемы, в чем бы они ни заключались, а потом лечу на Мегапею. Где-нибудь
по дороге я, почти наверняка, смогу напасть на след, получить хоть
какой-то намек относительно того, кто прислал мне эти снимки и зачем.
Интересно также, как он их раздобыл. Если же я ничего не узнаю, то
отправлюсь на Землю и свяжусь с ЦББЗ. Предложу им сделку: услуга за
услугу.
Я курил и потягивал кофе. Потом, впервые за последние пять лет, я
позвонил в порт и приказал подготовить мой подпространственный джампер
`Модель-Т` к полету. Подготовка займет остаток дня и всю ночь, а на
рассвете я могу стартовать.
Мой электронный секретарь помог мне проверить, кто является нынешним
владельцем корабля. Им оказался некий Лоуренс Дж.Коннер из Локшира. `Дж.`
означало `Джон`. Я заказал необходимые документы, и через пятнадцать
секунд они упали на дно приемной корзины пневмопочты. Я изучил внешность
Коннера, потом вызвал своего парикмахера на колесиках, и тот перекрасил
мои волосы - из шатена я превратился в блондина, осветлил мой загар,
добавил пару морщинок, усилил тени под глазами и изменил рисунок
капиллярных линий на подушечках пальцев.
В свое время я заготовил целый список несуществующих людей с
полностью продуманными и вполне надежными биографиями. Все эти люди
поочередно приобретали `Модель-Т` друг от друга и точно таким же образом
будут поступать и впредь. У них много общего - ростом все они примерно
пять футов десять дюймов и вес их приблизительно равен ста шестидесяти
фунтам. В любого из них я могу превратиться с помощью небольшого грима и
некоторого напряжения памяти при запоминании биографии. Все дело в том,
что мне не очень-то нравится путешествовать на корабле, зарегистрированном
на имя Фрэнка Сандау с Вольной или, как ее еще часто называют, планеты
Сандау. Если ты - один из ста самых богатых людей в галактике (кажется, в
настоящий момент я значусь в списке 87-м, хотя, может и 88-м или 86-м), то
приходится все время идти на определенные жертвы, терпеть некоторые
неудобства, от которых никуда не денешься.
Просто удивительно, сколько людей жаждут моей крови или моих денег,
но ни то, ни другое я не склонен тратить попусту. Я человек ленивый и
пугливый, все что мне нужно - чтобы моя кровь и мои деньги всегда
оставались при мне. Честолюбие у меня отсутствует, иначе я старался бы
стать 87-м, потом 86-м, 85-м и так далее. Деньги, вообще, меня мало
волнуют. Быть богатым интересно только поначалу, да и то не очень, а потом
это быстро приедается. После первого миллиарда ваше богатство
воспринимается как чистая условность. Я долго мучился от мысли, что
наверняка финансирую множество черных дел, сам того не подозревая. Потом
придумал себе Большое Дерево и решил - а катись все к чертовой матери.
Большое Дерево так же старо, как и общество, его породившее. Каждый
листок на его ветвях - банкнота. Сколько в мире денег - столько листьев, и
на каждом написано имя. Некоторые листья опадают, на их месте вырастают
новые, и через два-три сезона все имена меняются. Но Дерево остается
прежним, оно функционирует, как и раньше, только все растет и
разрастается. Было время, когда я хотел отсечь все гнилые ветви на Большом
Дереве, но пока я обрубал одну ветвь, начинала гнить другая, и так все
время, а мне ведь и спать когда-то надо. Проклятье! В наше время даже
деньги нельзя потратить по-человечески, да и Дерево совсем не похоже на
`бонсай` [карликовые деревца, выращиваемые в Японии] в горшочке, оно не
растет в указанном направлении.
Ну и пусть себе растет, как ему вздумается, с моим именем на
некоторых листочках - пожелтевших и увядших, либо зеленых и свежих. Я же
позволю себе маленькое удовольствие - буду прыгать по его веткам, взяв
себе имя, которое не будет мозолить мне глаза на всех этих листочках,
болтающихся перед моим носом. Вот и все, что касается меня и Большого
Дерева. История же о том, каким образом в моем распоряжении оказалось
столько зелени [игра слов - на американском жаргоне доллары называются
`зеленью, может навести на еще более сложную и забавную метафору, но об
этом в следующий раз.
Я начал вводить в память моего электронного секретаря инструкции
насчет того, что должна делать, а также - чего ни в коем случае не должна
делать прислуга во время моего отсутствия. После многочисленных
перезаписей и мучительного напряжения всех своих умственных способностей
я, наконец, упомянул все, что следовало. Просмотрев свое завещание, я
решил оставить все как есть. Некоторые бумаги я переложил в камеру
аннигилятора, оставив распоряжение уничтожить их при определенных
обстоятельствах. Кроме того, я послал одному из своих представителей на
Альдебаране-5 предписание, гласящее, что если человеку по имени Лоуренс
Дж.Коннер случится быть проездом в тех местах и ему что-то понадобится, то
нужно ему это `что-то` предоставить. Упомянул я также о специальном
секретном коде на случай, если придется доказывать, что я - никто иной,
как Фрэнк Сандау. Затем я заметил, что прошло уже почти четыре часа, и я
порядком проголодался.
- Сколько осталось до заката, округляя до минут? - спросил я
секретаря.
- Сорок три минуты, - ответил из скрытого динамика голос, лишенный
всяких признаков пола и каких-либо эмоций.
- Я буду обедать на Восточной Террасе ровно через тридцать три
минуты, - сказал я, сверяясь с хронометром. - Закажи мне омаров с жареным
картофелем по-французски и капустным салатом, ватрушек, пол-бутылки нашего
шампанского, чашечку кофе, лимонный шербет, самого старого коньяку из
моего погреба и две сигары. И еще спроси Мартина Бремена, не будет ли он
так любезен лично обслужить меня.
- Да, сэр. Что-нибудь еще?
- Нет.
Потом я отправился обратно в свои апартаменты, сунул кое-какие вещи в
дорожную сумку и начал переодеваться. Включив терминал секретаря, я с
некоторой внутренней дрожью отдал наконец приказ, который мне давно уже
следовало отдать, но я все время откладывал этот момент.
- Через тридцать три минуты, - сказал я, сверяясь с хронометром. -
Закажи мне омаров с жареным картофелем по-французски и капустным салатом,
ватрушек, пол-бутылки нашего шампанского, чашечку кофе, лимонный шербет,
самого старого коньяку из моего погреба и две сигары. И еще спроси Мартина
Бремена, не будет ли он так любезен лично обслужить меня.
- Да, сэр. Что-нибудь еще?
- Нет.
Потом я отправился обратно в свои апартаменты, сунул кое-какие вещи в
дорожную сумку и начал переодеваться. Включив терминал секретаря, я с
некоторой внутренней дрожью отдал наконец приказ, который мне давно уже
следовало отдать, ног я все время откладывал этот момент.
- Через два часа и одиннадцать минут, - произнес я, вновь посмотрев
на хронометр, - позвони Лизе и спроси, не хочет ли она выпить со мной на
Восточной Террасе. Приготовь на ее имя два чека по пятьдесят тысяч
долларов каждый. Подготовь также рекомендацию по форме `А`. Доставь все
это сюда в отдельных незапечатанных конвертах.
- Да, сэр, - последовал ответ, и пока я возился с запонками, нужные
мне документы скользнули в приемную корзину на туалетном столике.
Я проверил содержимое каждого из конвертов, запечатал их и опустил в
карман пиджака. Затем я отправился по коридору к Восточной Террасе.
Солнце превратилось в огромный багровый шар, зависший над затянутым
дымкой горизонтом, грозя раствориться в нем с минуты на минуту. В небе
парили золотистые облака, все более розовевшие по мере того, как солнце
неумолимо спускалось по своей небесной дороге, проходящей меж пиков двух
близнецов - Урима и Тумима, которые я специально поместил там, чтобы
указывать солнцу путь к ночному приюту. В последние мгновение дня радужная
кровь светила омоет туманные склоны гор.
Я уселся за стол под огромным вязом. Как только я коснулся сиденья
стула, над моей головой возник силовой барьер, который предохранял меня от
падающих сверху сухих листьев, пыли, насекомых и птичьего помета. Через
несколько мгновений показался Мартин Бремен, который толкал перед собой
сервировочный столик.
- Допрый фечер, сэр.
- Добрый вечер, Мартин. Как твои дела?
- Просто замечательно, мистер Сандау. А как фаши?
- Я уезжаю.
- О?!
Он расставил тарелки и разложил приборы, снял со столика крышку и
начал подавать на стол.
- Да, - произнес я. - Быть может, надолго.
Пригубив шампанское, я одобрительно кивнул.
- ...Поэтому, прежде чем уехать, я хочу тебе кое-что сказать, хотя ты
и сам, наверное, это знаешь. Так вот, ты готовишь самые лучшие блюда из
тех, что мне когда-либо доводилось пробовать...
- Плаготарю фас, мистер Сандау, - его и без того румяное лицо стало
пунцово-красным. Он скромно потупил глаза, стараясь сдержать
расплывающуюся улыбку. - Я пыл счастлиф слущить фам.
- ...Поэтому, если ты ничего не имеешь против годичного отпуска - за
мой счет, конечно, плюс дополнительный фонд для приобретения любых
рецептов, какие тебя только заинтересуют - то я перед отъездом позвоню в
контору Бурсара и все с ним улажу.
- Когта фы уезшаете, сэр?
- Завтра, рано утром.
- Понимаю, сэр. Очень плаготарен фам. Фесьма заманчифое претлошение.
- ...Заодно, поищи новые рецепты для себя самого.
- Постараюсь, сэр.
- Наверное, забавно готовить блюда, вкуса которых не можешь даже
вообразить?
- О нет, сэр, - запротестовал он. На фкус-тестеры мошно полностью
полошиться. Я часто размышляю, какой фкус у того, что я готофлю, но это
ведь как у химика: он не фсегта знает, какофы его химикалии на фкус. Фы
понимаете, что я хочу сказать, сэр?
В одной руке он держал корзиночку с ватрушками, другой сжимал ручку
кофейника, третьей рукой подавал тарелку с капустным салатом, а четвертой,
свободной опирался на ручку столика. Он был ригелианцем, и имя его звучало
что-то вроде `Ммммрт`н Бррм`н`. Он выучился английскому от одного немца,
который переиначил его имя на свой лад - Мартин Бремен.
Ригелианские повара, если снабдить их специальными вкус-тестерами,
готовят самые лучшие блюда во всей галактике. Хотя сами относятся к ним
довольно равнодушно. Подобные беседы мы с Мартином вели уже не раз, и он
отлично знал, что я просто шучу, когда пытаюсь заставить его признаться,
что человеческая пища наводит его на мысли об отходах - производственных
или органических. Очевидно, профессиональная этика не позволяет ему
сделать подобное признание, и он возражает мне с подчеркнутой вежливостью.
Лишь иногда, когда избыток лимонного, грейпфрутового или апельсинового
сока выводит его из обычного равновесия, он признается, что готовить пищу
для Ноmо Sарiеns считается низшим уровнем, до которого только может
опуститься повар-ригелианец. Я стараюсь ублажать его, насколько это в моих
силах, потому что сам он мне нравится не меньше, чем то, что он готовит.
Кроме того, раздобыть повара-ригелианца чрезвычайно трудно, вне
зависимости от того, сколько вы готовы ему заплатить.
- Мартин, - сказал я. - Если со мной что-нибудь случится во время
путешествия, я хочу чтоб ты знал - я упомянул тебя в своем завещании.
- Я... Я не знаю, что сказать, сэр.
- Тогда не говори ничего, - усмехнулся я. - Но тебе вряд ли стоит
рассчитывать на скорое получение наследства. Я собираюсь вернуться.
Мартин был одним из немногих, с кем я мог разговаривать о подобных
вещах. Он служил у меня уже тридцать два года и давным-давно заработал
себе хорошую пожизненную пенсию. Все это время его единственной страстью
оставалось лишь приготовление пищи, а изо всех людей он, уж не знаю
почему, с симпатией относился только ко мне. Мартин неплохо бы зажил,
помри я вдруг, но не настолько уж хорошо, чтобы подмешать мне в салат
муританского яда.
- Взгляни только на этот закат, - решил я сменить тему разговора.
Он смотрел минуту-другую, потом произнес:
- Хорошо фы их потрумянили, сэр.
- Спасибо за комплимент. Можешь оставить коньяк и сигары и быть
свободен. Я посижу еще немного.
Оставив сигары с коньяком на столе, он выпрямился в полный рост - во
все свои восемь футов, отвесил поклон и сказал:
- Счастлифого пути, сэр. И спокойной ночи.
- Приятных снов, - отозвался я.
- Плаготарю фас, - и он растаял в сумерках.
Когда подул ночной бриз, и лягушки вдали затянули баховскую кантату в
своих болотах, моя багряная луна, Флорида, взошла в том же месте, куда
опустилось усталое солнце. Цветущие по ночам розоодуванчики испускали в
бирюзовый воздух вечера свой аромат, звезды рассыпались по небу, словно
алюминиевое конфетти. Рубиново-красная свеча тихо потрескивала на столе,
омар таял во рту, как масленый, шампанское было ледяным, как сердце
айсберга. Меня охватила какая-то грусть, мне хотелось сказать окружающему
меня миру: `Я вернусь!`
Итак, я закончил с омарами, шампанским, шербетом и прежде чем
плеснуть себе рюмочку коньяку, закурил сигару, что, как мне не раз
говорили, является признаком дурного вкуса. В оправданье мне пришлось
произнести длинный тост обо всем, что попалось мне на глаза, и под конец я
налил себе чашечку кофе.
Завершив ужин, я поднялся и обошел вокруг того большого, сложного
здания, которое я называю своим домом. Достигнув бара на Восточной
Террасе, я устроился там поудобнее с очередной рюмкой коньяка, не торопясь
раскурил сигару, уже вторую за сегодняшний вечер и стал ждать. Наконец
появилась она, принеся с собой, как всегда, запах роз.
На Лизе было что-то мягкое, шелковисто-голубое, пенящееся вокруг нее
в свете фонарей, все такое искрящееся и воздушное. На руках у нее были
белоснежные перчатки, на груди сверкало бриллиантовое ожерелье. Ее светлые
волосы были нежного пепельного оттенка, на бледно-розовых губах играла
едва заметная улыбка. Сейчас голова ее была склонена на бок, один глаз
закрыт, другой прищурен.
- Приятное свидание при лунном свете, - произнесла она, и легкая
улыбка неожиданно превратилась в ослепительную. Я все рассчитал так, чтобы
именно в этот момент вторая луна, слепяще-белая, взошла над горизонтом.
Голос Лизы напоминал мне пластинку, которую заело на одной высокой ноте.
Пластинки теперь никогда не заедают, но я-то помню и иные времена.
- Привет, - сказал я. - Что будешь пить?
- Виски с содовой, - ответила она, как обычно. - Какая чудесная ночь!
Я заглянул в ее голубые глаза и улыбнулся. - Да, пожалуй. - Я ввел в
машину заказ, и вскоре передо мной появился стакан с выпивкой.
- А ты изменился. С тобою стало проще.
- Наверное.
- Что у тебя на уме? Что-нибудь плохое?
- Может быть, - я пододвинул стакан к ней поближе. - Сколько там
получается?... Уже месяцев пять?
- Чуть больше.
- Твой контракт был на год?
- Да.
- Я его расторгаю, - с этими словами я протянул ей конверт.
- Что ты хочешь этим сказать? - улыбка застыла на ее губах, затем
медленно исчезла.
- Как всегда, лишь то, что сказал.
- Ты имеешь в виду, что я тебе больше не нужна?
- Боюсь, что так. Здесь вполне достаточно, чтобы ты выбросила из
головы дурные мысли, - и передал ей второй конверт.
- Тогда почему? - продолжала настаивать она.
- Мне нужно уехать. Тебе нет смысла скучать здесь все это время.
- Я подожду.
- Мое отсутствие может быть долгим.
- Тогда я поеду с тобой.
- Даже если это опасно? Даже если тебе, быть может, придется
погибнуть вместе со мной?
Я надеялся, что она скажет `да`. Но все-таки, мне кажется, я немного
разбираюсь в людях. Поэтому я позаботился заранее о рекомендации.
- В наше время такое случается, - пояснил я. Иногда даже мне
приходится идти на определенный риск.
- Ты дашь мне рекомендацию?
- Вот она.
Лиза немного отпила из своего стакана.
- Хорошо, - согласилась она.
Я передал ей конверт.
- Ты презираешь меня? - спросила она.
- Нет.
- Почему?
- А с чего мне вдруг тебя презирать?
- Потому что я слабая и боюсь за свою жизнь.
- Ну и что, я тоже боюсь, хотя и не показываю этого.
- Поэтому я принимаю отставку.
- Поэтому я все и приготовил.
- Ты думаешь, что все знаешь, да?
- Нет.
- А что мы делаем сегодня вечером? - поинтересовалась она, допивая
свой виски.
- Я же сказал, что мне известно далеко не все.
- Ну ладно, я сама знаю. Мне с тобой было хорошо.
- Спасибо.
- Я не хотела бы расставаться.
- Но я тебя напугал?
- Да.
- Очень?
- Очень.
Я допил коньяк и сделал последнюю глубокую затяжку, любуясь Флоридой
и своей второй белой луной, носившей название Биллиардный Шар.
- Сегодня ночью, - пообещала она, беря меня за руку, - ты забудешь о
презрении.
Не распечатывая конвертов, она принялась за второй стакан, так же как
и я любуясь обеими лунами.
- Когда ты улетаешь?
- Завтра, едва забрезжит утро.
- Мой Бог! Да ты стал поэтом?
- Я всегда остаюсь тем, кто я есть.
- Вот я и говорю.
- Не знаю, не знаю... Но мне было приятно провести с тобой время.
Она допила второй стакан и отставила его в сторону.
- Становится прохладно.
- Да.
- Пойдем, согреемся.
- Я не против.
Я отложил сигару, мы поднялись, и она поцеловала меня. Я обвил рукой
ее голубую искрящуюся талию. Мы прошли под аркой и направились к дому,
который завтра утром мне предстояло покинуть.
Здесь мы прервемся и поставим, как водится, три звездочки.


Можно было бы предположить, что состояние, которое я приобрел на
своем пути к настоящему, и сделало меня тем, кем я теперь являюсь - в
некотором роде параноиком. Ну, нет.
Это было бы слишком просто.
Хотя, таким образом я легко сумел бы объяснить те приступы малодушия,
что одолевали меня всякий раз, когда я покидал Вольную. С другой стороны,
поскольку действительно существуют люди, жаждущие моей крови, можно
сделать вывод, что это вовсе не паранойя. Кстати, именно поэтому мне и
пришлось здесь, на планете Сандау устроить все так, чтобы я смог
противостоять попыткам любых людей или правительств добраться до меня. А
если кому-нибудь уж очень захочется меня прикончить, то это влетит ему в
копеечку, так как придется разрушить целую планету. Но даже на этот случай
у меня приготовлено кое-что интересное, правда, пока не было возможности
проверить все в полевых условиях.
Нет, настоящая причина моего беспокойства не в мании преследования, а
в обычном страхе перед небытием, присущем всем людям, но в моем случае -
усиленном во много раз. Хотя однажды я и приподнял завесу смерти... Но
лучше оставим это.
Сейчас во всей обитаемой вселенной лишь я и, может быть, несколько
секвой остались живыми свидетелями двадцатого века, дожившими до нынешнего
тридцать второго. Не обладая бесстрастной пассивностью этих представителей
растительного царства, я на собственной опыте убедился, чем дольше ты
живешь, тем сильнее убеждаешься в бренности жизни. Следовательно,
стремление выжить - занятие, которое, как я когда-то считал,
руководствуясь теорией Дарвина, свойственно лишь низшим классам флоры и
фауны - становится твоей основной заботой. А джунгли теперь куда опасней,
чем во времена моей молодости.
Еще бы, у нас почти полторы тысячи обитаемых миров, и на каждом есть
исконно свои методы убийства, которые так легко перенимаются и
распространяются по всей галактике в наш век, когда путешествие между
мирами практически не требует времени. Добавьте к этому семнадцать других
разумных рас, четыре из которых, как мне кажется, превосходят людей в
умственном отношении, а остальные такие же как мы дураки, и у каждой -
свои способы лишить человека жизни. Не забудьте и о мириадах обслуживающих
нас машин, ставших такими же привычными, как некогда автомобиль, и не
менее опасных; о новых болезнях, о новых видах оружия, новых ядах, новых
опасных животных, новых объектах зависти и ненависти, о новых пагубных
привычках. А сколько во вселенной мест, где можно в два счета расстаться
со своей шкурой? За свою жизнь я повидал их немало, и это научило меня
кое-чему. Благодаря моим несколько необычным занятиям, я думаю, найдется
всего двадцать шесть человек во всей галактике, знающих об этом больше
меня.
Поэтому мне страшно, хотя никто и не стреляет в меня сейчас, как
стреляли тогда, за две недели до моего приезда в Японию для лечения и
отдыха, когда я впервые увидел Токийский Залив.
Когда же это было? Да, двенадцать столетий тому назад. Недолгий срок.
Всего лишь жизнь.
Я улетел в темный предрассветный час, как всегда, ни с кем не
прощаясь. Правда, неясная фигура в Контрольной Башне махала мне рукой, и я
помахал ей в ответ. Но для нее я был таким же расплывчатым силуэтом, как и
она для меня. Я пересек взлетное поле и пошел к доку, где находилась
`Модель-Т`, поднялся на борт, уложил вещи и посвятил полчаса проверки
исправности бортовых систем. Потом я выглянул наружу, чтобы осмотреть
фазоинверторы. Убедившись, что все в порядке, я закурил сигарету.
Небо на востоке посветлело. Из-за темных гор, с запада донесся раскат
грома. На серой простыне неба, меж плывущих облаков проглядывали звезды,
похожие теперь скорее на редкие капли росы, чем на сверкающее конфетти.
Может, подумал я, мне хоть сегодня удастся улизнуть незаметно.
Запели птицы. Неизвестно откуда появился серый кот, который потерся о
мою ногу и удалился в направлении птичьих трелей.
Бриз сменил направление. Теперь он дул с юга, просачиваясь сквозь
шелестящий фильтр леса на дальнем конце поля. Воздух наполнился свежим
запахом влажной земли и молодых листьев.
Когда я в последний раз затянулся сигаретой, небо уже порозовело, и
горы, казалось, дрожали в мерцающем воздухе этого раннего утра. Большая
голубая птица села мне на плечо. Я погладил ей хохолок и она полетела но
своим делам.
Пора. Я шагнул к кораблю...
Носок ботинка зацепился за торчащий из плиты болт, и я чуть не упал,
едва успев схватиться за распорку корабля. При этом я больно ударился
коленом о твердые плиты, и не успел я подняться, как маленький черный
медвежонок уже лизал мне лицо. Я почесал ему за ухом, погладил по голове,
затем похлопал по огузку и поднялся на ноги. Медвежонок повернулся и
побежал к лесу.
Тут выяснилось, что мой рукав зацепился за распорку в том месте, где
она соединялась со стойкой.
Пока я старался освободиться, на мое плечо опустилась еще одна птица,
а целая их стая уже неслась ко мне со стороны леса. Перекрывая птичий гам,
пророкотал еще один раскат грома.
Все-таки, это началось...
Я, как угорелый, бросился к кораблю, едва не споткнувшись о зеленую
крольчиху, что сидела на задних лапах у люка, следя за мной розовыми
подслеповатыми глазами. По плитам дока ко мне скользнула стеклянная змейка
- прозрачная и сверкающая.
Забыв пригнуться, я стукнулся макушкой о верхний край люка и отпрянул
назад. В то же мгновение мою лодыжку обхватила обезьянка с короткой рыжей
шерстью и подмигнула мне большим голубым глазом.
Погладив ее по голове, я с трудом освободился. Обезьянка оказалась
сильнее, чем я полагал.
Я проскочил в люк, но крышку заело, как только я попытался его
закрыть. Пока я искал причину неисправности, пурпурные попугаи выкрикивали
мое имя, а стеклянная змейка во что бы то ни стало пыталась пробраться на
борт.
Наконец, люк поддался.
- Ну ладно, черт вас побери! - прокричал я. - Я улетаю! До встречи! Я
вернусь!
Сверкали молнии, громовые раскаты гремели не переставая. С гор
надвигалась буря.
- Уходите все с поля! - закричал я, захлопывая крышку люка.
Задраив ее намертво, я плюхнулся в кресло пилота и задействовал все
системы.
На экране я видел уходящих зверей. По полю растекались клочья тумана,
первые капли застучали по корпусу корабля.
Я взлетел, когда пришла буря.
Корабль, пробив облака, вышел за пределы атмосферы, и уже находясь на
орбите, я задал ему маршрут полета.
Так происходит всякий раз, когда я покидаю Вольную. И все оттого, что
я хочу это сделать незаметно. И каждый раз у меня ничего не выходит.
Как бы то ни было, а все же приятно знать, что тебя где-то ждут.
В нужный момент я покинул орбиту и мой корабль устремился прочь от
планеты. Несколько часов подряд меня мутило, руки неожиданно начинали
дрожать. Я курил сигареты подряд одну за другой, пока в горле не
пересохло. Там, на Вольной, я был властелином целого мира. А теперь вот
снова приходилось пускаться в опасное путешествие. В какой-то момент я
чуть было не поддался паническую желанию повернуть назад. Но потом я
вспомнил о Кати, о Марлинге, о Нике - бедный карлик, как давно его уже нет
на этом свете - вспомнил о своем брате Чаке и, ненавидя самого себя,
продолжал полет к точке фазоперехода.
Это произошло, как всегда, внезапно. Корабль прошел фазу и управление
перешло к автопилоту.
Я расхохотался, и совсем как в старые добрые времена, мне вдруг стало
абсолютно наплевать на все поджидающие меня опасности.
Что из того, если я погибну? Ради чего, черт возьми, я живу? Чтобы
жрать деликатесы? Или, может, чтобы развлекаться с куртизанкой, нанятой по
контракту? Чушь! Рано или поздно все попадут в Токийский Залив, и даже мне
придется в один прекрасный день закончить в нем свои дни. Я понимаю, что
никуда от этого не денешься. Так уж пусть лучше это произойдет на моем
пути к благородной цели. Я не хочу тоскливо увядать, ожидая пока
кто-нибудь не придумает способ прикончить меня в собственной постели.
...И тут на меня нашло. А все из-за этого фазоперехода.
Я запел литанию, написанную на языке еще более древнем, чем само
человечество. Я пел ее впервые за долгие годы, потому что впервые за эти
годы чувствовал себя готовым ко всему.
Казалось, что свет в кабине померк, хотя я был уверен в том, что
светильники горят столь же ярко, как и всегда. Огоньки приборов на консоли
управления уплыли куда-то вдаль и превратились в горящие глаза ночных
хищников, следящих за мной из темноты леса. Мой голос, казалось, исходил
из груди другого человека, который, в результате какого-то немыслимого
акустического эффекта был где-то далеко впереди. Оставаясь собой, я
следовал за ним.
Постепенно к моему голосу стали присоединяться другие - призрачные,
высокие, замирающие и колышущиеся, как будто влекомые бесплотным ветром.
Вскоре мой собственный голос затих, но невидимый хор все продолжал, ни к
чему не обязывая, едва слышно петь. Я уже не мог разобрать слов. Меня
окружали неподвижные немигающие глаза, где-то вдали виднелось слабое
свечение, похожее на закат солнца туманным вечером. Я понял, что все это
сон, что я могу проснуться в любой момент, как только захочу. Но я не
хотел. Я двигался туда, в эту мглу, на запад.
Через некоторое время я оказался на гребне утеса, дальше идти было
некуда. Надо мной простиралось бледное бесцветное небо, внизу была вода.
Огромное, тусклое пространство, которое я никогда не смогу преодолеть. По
его зыбкой поверхности пробегали редкие блики, туман клубился над ним,
принимая самые причудливые очертания.
Вдали от того места, где я стоял, вздымались холодные скалы, образуя
причудливую террасу, окруженную гранитными бастионами. Там окутанные
туманом, скованные холодом горные пики, словно черные айсберги, вздымались
в небо, затянутое пеленой туч. Именно там я узрел источник этого пения, и

ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ
Рейтинг всех персональных страниц

Избранные публикации

Как стать нашим автором?
Прислать нам свою биографию или статью

Присылайте нам любой материал и, если он не содержит сведений запрещенных к публикации
в СМИ законом и соответствует политике нашего портала, он будет опубликован