20 декабря 2001
101

РЕПТИЛИЯ



ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ

Ли Брекетт
Тайна Синхарата
Пер. Д.Арсеньева

I

Много часов подряд непрерывно подгоняемое верховое
животное несло по марсианской пустыне своего смуглого всадника.
Теперь оно истратило все силы. Животное запиналось и
пошатывалось, а когда всадник выругался и вонзил пятки в его
чешуйчатые бока, рептилия лишь повернула голову и зашипела на
него. Сделав еще несколько неуверенных шагов, добралась до
подветренной стороны песчаной дюны, остановилась и легла на
песок.
Всадник спешился. Глаза животного горели, как зеленые
фонари, в них отражались маленькие луны. Подгонять теперь
бесполезно. Человек посмотрел назад, туда, откуда пришел.
Вдали виднелись четыре темные фигуры, державшиеся вместе в
пустом пространстве. Двигались они быстро. Через нескоьлко
минут будут здесь.
Человек стоял неподвижно, думая, что делать дальше.
Впереди, далеко впереди, виднелся невысокий хребет, за ним -
Валкис и безопасность, но туда ему не добраться. Справа из
песка выдавался одинокий прямоугольный блок. У его основания
нагромождение обломков скал.
-Они постараются выгнать меня на открытое место,- подумал
человек.- Но здесь, у Девяти Адов, им придется потрудиться.
Он побежал к скалам с невероятной легкостью и быстротой.
Так бегают звери и дикари. Предки бегущего происходили с Земли,
он был высок и массивен; впрочем худоба делала его массивность
незаметной. Пустынный ветер обжигал холодом, но человек,
казалось, не замечал этого, хотя на нем была лишь порванная
рубашка из шелка венерианского паука, открытая на груди. Кожа
его почти так же темна, как черные волосы; ее обожгли годы
пребывания под ужасным солнцем. Глаза удивительно светлые, в
них отражался блеск бледных лун.
С привычной легкостью ящерицы человек скользнул мимо
неустойчивых предательских скал. Найдя удобное место, где спину
защищал блок, он скорчился в укрытии.
После этого он ничего не делал, только вытащил оружие.
Было что-то сверх`естественное в его полной неподвижности, в
терпении, таком же нечеловеческом, как терпение скал,
скрывавших его.
Темные фигуры приблизились и превратились в четырех
всадников.
Вот они остановились - обнаружили лежавшее верховое
животное. Линия следов человека, уже слегка стертых ветром, но
все же достаточно различимых, указывала, куда он пошел.
Предводитель двинулся по следу. Остальные спешились
Действуя быстро, с солдатской четкостью, они извлекли из
седельных сумок оборудование и начали собирать его.
Человек, прижавшийся за скалой, видел, что они собирают.
Аппарат Баннинга. Из этой ловушки ему не выбраться.
Преследователи находятся за пределами досягаемости его оружия.
И там и останутся. Аппарат Баннинга своим мощным лучом достанет
его. Он умрет или потеряет сознание - как они захотят.
Человек сунул бесполезный пистолет обратно за пояс. Он
знал, кто эти люди и чего они хотят от него. Это полицейская
служба Земли, и они несут ему приговор - двадцать лет
заключения в лунных темницах.
Двадцать лет в серых катакомбах, в молчании и вечном
мраке.
Человек узнал неизбежное. Он привык к неизбежности -
неизбежности голода, боли, одиночества, пустоты снов. Он
принимал все это. Однако не сделал ни движения, чтобы сдаться.
Смотрел на пустыню, на ночное небо, и глаза его сверкали -
отчаянные, странно прекрасные глаза существа, близкого к корням
жизни, одновременно большего и меньшего, чем человек. Руки
нащупали выступ скалы и обломили его.
Предводитель медленно приближался, подняв правую руку.
Голос его ясно прозвучал на ветру. `Эрик Джон Старк!`-
крикнул он, и плечи смуглого человека напряглись.
Всадник остановился. Он заговорил, но на этот раз на
другом языке. Это не язык Земли, Марса или Венеры,- странная
речь, резкая и полная жизни, как горящие долины Меркурия,
породившие ее.
-О НэЧака, о человек без племени, тебя я зову!
Последовала долгая тишина. Всадник неподвижно ждал под
низкими лунами.
Эрик Джон Старк медленно выступил из бассейна черноты у
основания блока.
-Кто называет меня НэЧакой?
Всадник заметно расслабился. Ответил он на английском: `Ты
хорошо меня знаешь, Эрик. Можем ли мы встретиться мирно?`
Старк пожал плечами. `Конечно`.
Он пошел навстречу всаднику, который между тем спешился,
оставив животное за собой. Худой жилистый человек, этот
полицейский офицер, и вид у него грубоватый, как у обитателя
необжитых планет. Впрочем, эти планеты, сестры Земли, не так уж
страшны, как кажутся, когда смотришь на них с расстояния в
миллионы миль; у них свое население - потомки людей, давно
рассеявшихся по всей Системе. И все же это жестокие миры, и
если они оставили свой след на Старке, то оставили его и на
этом человеке, на его поседевших волосах и обожженной солнцем
коже, на твердом жестком лице и проницательных темных глазах.
-Давно мы не виделись, Эрик,- сказал он.
Старк кивнул. `Шестнадцать лет. - Двое мужчин молча
смотрели друг на друга, потом Старк сказал: -Я думал, вы все
еще на Меркурии, Эштон`.
-Всех опытных работников вызвали на Марс,- ответил Эштон.
Он достал сигареты.- Куришь?
Старк взял одну. Оба склонились к зажигалке Эштона и
постояли, затягиваясь; ветер вздымал красный песок у их ног, а
три солдата терпеливо ждали у аппарата Баннинга.
Наконец Эштон сказал: `Мне придется быть грубым, Эрик. Я
должен кое о чем напомнить тебе`.
-Не нужно,- возразил Старк. -Вы меня взяли. И говорить
больше не о чем.
-Да,- согласился Эштон,- я взял тебя, и сделать это было
чертовски трудно. Поэтому я и хочу поговорить с тобой.
Его темные глаза встретили холодный взгляд Старка и
выдержали его.
-Вспомни, кто я такой - Саймон Эштон. Вспомни, как я
появился, когда шахтеры в той долине Меркурия хотели прикончить
дикого мальчишку в клетке, как прикончили они все вырастившее
его племя. И вспомни все последующие годы, когда я старался
превратить этого мальчишку в цивилизованное существо.
Старк рассмеялся. `Нужно было оставить меня в клетке.
Когда меня поймали, я уже был слишком велик для цивилизации`.
-Может быть. Но я так не думаю. Во всяком случае я
напомнил тебе об этом.
Старк ответил без всякой горечи: `Не нужно
сентиментальностей. Я знаю: ваша работа в том, чтобы взять
меня`.
-Я не возьму тебя, Эрик, если только ты не вынудишь меня.
- Эштон быстро, прежде чем Старк успел что-нибудь сказать,
продолжал: -Над тобой висит двадцатилетний срок за доставку
оружия племенам Срединных Болот, когда они подняли восстание
против компании `Металлы. Земля - Венера`, и еще кое за что. Я
знаю, почему ты сделал это, и могу сказать, что согласен с
тобой. Но ты поставил себя вне закона, и в этом все дело.
Теперь ты направляешься в Валкис. Хочешь вмешаться в историю,
которая принесет тебе пожизненное заключение, когда тебя
поймают в следующий раз.
-И на этот раз вы не согласны со мной.
-Да. Как ты думаешь, зачем я с риском сломать себе шею
пытаюсь поговорить с тобой? - Эштон наклонился, лицо его
напряглось. - У тебя есть дела с Дельганом Валкисским? Он
послал за тобой?
-Он послал за мной, но дел пока еще не было. Я получил
письмо Дельгана: в Сухих Землях готовится небольшое
столкновение, он заплатит мне за помощь. В конце концов это моя
работа.
Эштон покачал головой. `Это не просто столкновение, Эрик.
Гораздо хуже и отвратительней. Марсианский Совет
городов-государств и Комиссия Земли в холодном поту, и никто
точно не знает, что происходит. Ты знаешь города Низкого Канала
- Валкис, Джеккара, Барракеш. Ни один законопослушный
марсианин, не говоря уже о землянине, не проживет в них и пяти
минут. Все выходы оттуда абсолютно мукищеут. Поэтому мы
питаемся одними слухами.
Ходят фантастические слухи о вожде варваров Кайноне,
который пообещал небо и землю племенам кеш и шан, слухи о
возобновившемся древнем культе рамасов, который все считали
умершим тысячу лет назад. Мы знаем, что Кайнон как-то связан с
хорошо известным разбойником Дельганом, знаем, что преступники
со всей Системы собираются присоединиться к нему. Найтон и Уолш
с Земли, Темис с Меркурия, Аррод из колонии Каллисто, да и твой
старый друг венерианец Лухар`.
Старк вздрогнул, и Эштон слегка улыбнулся.
-О да,- сказал он,- я знаю об этом. - Лицо его стало
тверже. - Можешь сам представить себе остальное, Эрик. Варвары
будут вести священную войну, чтобы удовлетворить совсем не
святые желания Дельгана и ему подобных. Полмира разграбят,
кровь рекой польется в Сухих Землях, а хищные вороны Валкиса
разжиреют. Если нам не удастся предотвратить это.
Он помолчал, потом спокойно продолжал: `Я хочу, чтобы ты
отправился в Валкис, Эрик, - но как мой агент. Я хочу, чтобы ты
послужил цивилизации. Я знаю, ты ничем ей не обязан. Но ты
можешь помешать массовым убийствам, спасти жителей пограничных
городов, которым предстоит первыми испытать топор Кайнона.
К тому же ты получишь отмену двадцатилетнего срока, а
может, заслужишь уважение как человек, а не как тигр,
блуждающий от убийства к убийству`.
Старк медленно ответил: `Вы умны, Эштон. Вы знаете, что у
меня особые чувства к примитивным племенам: одно из них
воспитало меня. И вы этим пользуетесь`.
-Да,- согласился Эштон.- Я умен. Но я не лжец. Все
сказанное мной - правда.
Старк тщательно зарыл сигарету в песок. Потом поднял
голову. `Допустим, я соглашусь стать вашим агентом в этом деле
и отправлюсь в Валкис. Что помешает мне тут же забыть о вас?`
Эштон коротко ответил: `Твое слово, Эрик. Когда знаком с
человеком с детства, узнаешь его очень хорошо. Твоего слова
достаточно`.
Наступило молчание. Затем Старк протянул руку. `Хорошо,
Саймон, но только на одно это дело. После -
никаких обязательств`.
-Отлично! - Они пожали руки.
-Не могу помочь тебе никакими советами,- сказал Эштон.-
Действуешь абсолютно самостоятельно. Связь со мной через
отделение Земной Комиссии в Тараке. Знаешь, где это?
Старк кивнул. `На границе Сухих Земель`.
-Удачи тебе, Эрик!
Эштон повернулся и пошел к ожидавшим солдатам. Кивнул, и
они тотчас принялись разбирать аппарат Баннинга. Уезжая, ни
они, ни Эштон не оглянулись.
Старк подождал, пока они уедут. Глубоко вдохнул холодный
воздух, потянулся. Потом подошел к своему животному. Оно
отдохнуло и снова могло нести его. Старк двинулся вперед.
Хребет приближался, постепенно превращаясь в низкую горную
цепь, выветрившуюся за прошедшие века. Открылась тропа,
извивающаяся между скалами.
Старк пересек хребет и оказался на дне мертвого моря.
Безжизненная пустыня простиралась перед ним, уходя во тьму. А у
подножия отдаленных холмов виднелись огни Валкиса.










II

Их было множество, огней далеко внизу. Цепочка факелов,
горевших на улицах вдоль Низкого Канала - ленты черной воды,
единственного остатка забытого океана.
Старк никогда не был здесь раньше. Он смотрел на город,
расстилавшийся на склоне под низкими лунами, и вздрагивал
первобытной нервной дрожью животного, чующего смерть.
Ибо улицы, освещенные факелами, составляли лишь ничтожную
часть Валкиса. Город тянулся от подножия утесов, следуя за
понижающимся уровнем моря. Не один, а целых пять городов, в
старейшем из которых с трудом можно было узнать жилище
человека. Пять гаваней с доками и причалами, погруженными в
песок.
Пять эпох марсианской истории, достигшей высшего уровня в
разрушенном теперь дворце старых пиратских королей Валкиса.
Башни дворца по-прежнему возвышались, разбитые, но
неукротимые, и в лунном свете они казались спящими, и снилась
им голубая вода, шелест волн и высокие корабли, доверху
нагруженные сокровищами.
Старк медленно спускался по склону. Что-то зачаровывало
его в каменных домах без крыш, молчащих в ночи. На камнях
мостовой еще видны колеи. Здесь грузчики катили на рынок тачки
с товарами, здесь проезжали принцы в позолоченных колесницах.
Причалы избиты носами кораблей, поднимавшихся и опускавшихся с
приливом.
Чувства Старка развивались в необычной школе, и тонкий
покров цивилизации не притупил их. Ему показалось, что ветер
несет с собой эхо голосов, запах специй и свежепролитой крови.
Он не удивился, когда на последнем уровне перед
живым городом из тени выступили вооруженные люди и окружили
его.
Стройные темнокожие воины, жилистые и легкие на ногу, с
лицами, похожими на волчьи морды, - не примитивных волков, а
хищников, живших в условиях цивилизации уже столько тысяч лет,
что они могли и забыть о своей волчьей природе.
Они были вежливы, и Старк ответил на их вопросы.
Он назвал себя. `За мной послал Дельган`.
Предводитель валкисцев кивнул узкой головой. `Тебя ждут`.
Его острые глаза разглядывали каждую черточку землянина, и
Старк знал, что его внешность навсегда сохранится в памяти
этого солдата. Валкис тщательно охранял свой вход.
-Спроси в городе,- сказал часовой. - Любой покажет тебе
дворец.
Старк кивнул и молча пошел по освещенной лунным светом
мертвой улице.
С поразительной внезапностью он оказался в городе живых.
Было уже очень поздно, но Валкис не спал. Напротив, он
бурлил. Узкие извивающиеся улочки заполнены толпами. С плоских
крыш долетал женский смех. Золотом и алым цветом пылали факелы,
освещая винные лавки , делая более темными входы в переулки.
Старк оставил свое животное в серае у подножия холма.
Загоны были все заняты. Старк узнал длинноногих животных из
Сухих Земель; когда он выходил, мимо прошел караван, наполнив
воздух звяканьем бронзовых колокольчиков, шипением, топотом и
облаками пыли.
Старк решил, что всадники - высокие варвары - принадлежат
к племени кеш, - по тому, как они заплетают свои
красновато-коричневые волосы. Всадники одеты в кожу, а их
женщины держатся как королевы.
Валкис был полон варварами. Много дней, должно быть,
прибывали они по дну мертвого моря из отдаленных оазисов и
далеких пустынь. Храбрые воины кеш и шан пировали у Низкого
Канала, где было больше воды, чем они видели в жизни.
Все они находились в Валкисе, эти варвары, но они не
принадлежали Валкису. Прокладывая путь по улицам, Старк
разглядывал город, который, как он решил, никогда не
подвергался изменениям.
На площади под звуки арфы и барабана танцевала девушка.
Воздух был тяжел от запаха вина, горящей смолы и ладана. Гибкий
смуглый валкисец в яркой одежде и украшенном драгоценными
камнями поясе выскочил из толпы и начал танцевать с девушкой,
зубы его сверкали, он прыгал и изгибался. В конце танца он со
смехом унес девушку, ее черные волосы разметались по его спине.
Женщины оглядывались на Старка. Грациозные, как кошки,
обнаженные до талии, с юбками, разрезанными по бедрам, не
носящие никаких украшений, кроме крошечных золотых
колокольчиков - непременной принадлежности жителей городов
Низкого Канала, так что воздух здесь всегда полон тонким
прозрачным звоном.
Злобная душа Валкиса смеялась. Старк бывал во многих
местах за свою жизнь, но никогда не чувствовал такого биения
зла, невероятно древнего, сильного и веселого.
Он отыскал нужное место - большое старинное здание из
прямоугольных каменных блоков, с избитыми бронзовыми дверьми и
ставнями, закрытыми от пыли и постоянного ветра. Старк
назвался, и его впустили внутрь и повели через залы, увешанные
древними гобеленами; мощеные полы были выбиты бесчисленными
поколениями обутых в сандалии ног.
И вновь звериные чувства подсказали Старку, что жизнь в
этих стенах совсем не безмятежна. Даже камни шептали о вековой
ярости, тени густели от затаившихся призраков страстей.
Его привели к повелителю Валкиса Дельгану в большой
центральный зал дворца - мозг всего города.
Дельган был гибок и напоминал кошку - как и все люди его
расы. Черные волосы перехвачены серебряной лентой, жесткая
красота лица давным давно лишилась мягкости юношеского
возраста. Он великолепно одет, а глаза под прекрасными темными
бровями похожи на капли рсплавленного золота.
Он бросил на вошедшего землянина быстрый проницательный
взгляд. Потом сказал: `Ты Старк`.
Что-то странное было в этих желтых глазах, ярких и острых,
как у убийцы-коршуна, но в то же время таинственных, будто
подлинные мысли никогда не просвечивались сквозь них. Старку
инстинктивно не понравился этот человек.
Но он кивнул в ответ и подошел к большому столу,
рассматривая других присутствующих в зале. Группа марсиан,
жителей Низкого Канала, вождей и военачальников, судя по их
украшениям и гордому виду, и несколько чужаков, чья будничная
одежда казалась неуместной в этом помещении.
Старк знал всех этих чужаков: Найтон и Уолш с Земли, Темис
с Меркурия, Аррод с колонии Каллисто - и Лухар с Венеры.
Пираты, воры, предатели, - и каждый совершенство в своем роде.
Эштон прав. Что-то значительное, значительное и
отвратительное готовится меж Валкисом и Сухими Землями.
Но это была лишь мимолетная мысль. Все внимание Старка
сосредоточилось на Лухаре. Горькие воспоминания и ненависть
пробудили в нем дикаря, как только он увидел венерианина.
Этот человек красив. Уволенный офицер знаменитой
венерианской гвардии, стройный, элегантный, с коротко
подстриженными вьющимися светлыми волосами; одежда на нем
сидит как вторая кожа.
Он сказал: `Дикарь! Я думал, у нас тут достаточно
варваров, незачем посылать за другими`.
Старк ничего не ответил, он двинулся к Лухару.
Тот резко заявил: `Нечего сердиться, Старк! Прошлые раны
принадлежат прошлому. Теперь мы по одну сторону`.
Тогда с изысканной вежливостью заговорил землянин: `Мы и
раньше были по одну сторону. Против `Металлы. Земля - Венера`.
Помнишь?`
-Конечно, помню.- Теперь Лухар обращался не только к
Старку, но и ко всем собравшимся. _ Помню, как твои невинные
друзья-варвары привязали меня к камню в болоте, а ты смотрел на
это с искренним удовольствием. Если бы не подоспели люди
компании, я до сих пор кричал бы там.
-Ты продал нас,- сказал Старк.- Это была расплата.
Он продолжал двигаться к Лухару.
Заговорил Дельган. Голоса он не повышал, но в тоне его
Старк уловил непреклонную волю.
-Никаких стычек. Вы оба наемники, и пока получаете плату
от меня, должны забыть прежние распри. Понятно?
Лухар кивнул и сел, уголком рта улыбаясь Старку. А тот
суженными глазами смотрел на Дельгана. Он все еще был ослеплен
гневом. Руки ныли от желания убить. Но даже в таком состоянии
он понял силу Дельгана.
Звук, поразительно похожий на рычание зверя, вырвался из
горла Старка. Но постепенно напряжение схлынуло. Конечно, он
может не послушаться Дельгана, но это значит погубить дело,
порученное Эштоном.
Старк пожал плечами и присоединился к сидящим за столом.
Неожиданно вскочил Уолш и начал расхаживать взад и вперед.
`Долго мы еще будем ждать?`- спросил он.
Дельган налил вина в бронзовый кубок. `Не знаю!` - резко
ответил он и передвинул кувшин с вином в направлении Старка.
Тот налил себе. Вино оказалось сладким и тепловатым. Старк
пил медленно, сидел терпеливо и непринужденно, остальные нервно
курили и вскакивали с мест.
Кого или чего они ждут, думал Старк. Но ни о чем не
спрашивал.
Время шло.
-Что это?- Старк поднял голову, прислушиваясь. Остальные
еще ничего не слышали, но Дельган встал и распахнул окно.
Марсианский рассвет, яркий и чистый, залил мертвое море
своим резким сиянием. За темной линией канала в облаке пыли к
Валкису приближался караван.
Это был необычный караван. Впереди и сзади двигались
воины, наконечники их копий сверкали в лучах солнца. Красочные
накидки верховых животных, носилки с ярко-алыми занавесями,
варварское великолепие. В чистом утреннем воздухе отчетливо
слышалась дикая музыка труб и низкий угрожающий рокот
барабанов.
Старк догадался, кто прибывает из глубины пустыни как
король.
Дельган издал резкий звук: `Наконец! Это Кайнон! - сказал
он и отпрянул от окна. Глаза его блестели скрытой радостью. -
Идемте встречать Подателя Жизни!`
Старк вместе со всеми вышел на переполненные улицы.
Молчание опустилось на город. Валкисцы и варвары в одинаковом
возбуждении устремились к каналу.
Старк оказался рядом с Дельганом в центре большого
невольничьего рынка. Они стояли на торговом помосте над
головами толпы. Тишина и напряженное ожидание...
Под гром барабанов и дикие вопли пустынных труб Кайнон
Шанский прибыл в Валкис.


III

Караван двигался прямо на невольничий рынок, и народ
прижался к стенам, чтобы дать ему путь. Удары копыт о камни,
звон и бряканье упряжи, блеск копий и больших двуручных мечей
Сухих Земель. Барабанный бой потрясал сердца, а варварский
вопль труб леденил кровь. Старк не мог сдержать дрожи.
Передовой отряд достиг центрального помоста. С
ошеломляющей внезапностью барабанщики скрестили свои палочки,
трубачи опустили трубы, и на площади наступила полная тишина.
Она длилась целую минуту, затем из всех варварских глоток
вырвалось: `Кайнон!`, и крик отразили скалы вокруг города.
Всадник соскочил со спины своего животного, поднялся на
помост, встал на краю и поднял руки.
-Приветствую вас, братья!
Снова оглушительные крики.
Старк смотрел на Кайнона, пораженный его молодостью. Он
ожидал увидеть седобородого пророка, вместо этого -
широкоплечий воин, такой же высокий, как и он сам.
У Кайнона поразительно голубые глаза, а лицо - лицо
молодого орла. В голосе таилась глубокая музыка - такой голос
способен привести толпу в безумие. Старк перевел взгляд на
восхищенные лица - даже валкисцев захватил этот порыв - и
подумал, что опаснее Кайнона он людей не встречал. Этот
рыжеволосый варвар в кожаной одежде с бронзовыми украшениями -
полубог.
Кайнон крикнул начальнику воинов: `Приведите мальчика и
старика!` - Затем снова повернулся к толпе, требуя тишины.
Когда наконец площадь стихла, голос Кайнона вызывающе прозвенел
над ней.
-Здесь все еще есть сомневающиеся! Поэтому я пришел в
Валкис. Сегодня я докажу, что не лгу!
Гомон и бормотание в толпе. Воины Кайнона ввели на помост
дрощащего старика, согнувшегося от возраста, так что он едва
мог стоять, и юного землянина. Мальчик был в цепях. Глаза
старика горели, он с ужасающей радостью смотрел на мальчика.
Старк продолжал наблюдать. Носилки с алыми занавесями
теперь стояли рядом с помостом. А около них - девушка-валкиска.
Старку показалось, что ее пылающие гневом глаза устремлены на
Кайнона. Он отвел взгляд от служанки и заметил, как приподнялся
занавес носилок. Внутри на подушках лежала женщина. Старк успел
разглядеть лишь ее черные волосы; она улыбалась, глядя на
старика и обнаженного мальчика. Затем перевела взгляд, и,
следуя за ним, Старк увидел Дельгана. Каждая мышца тела
Дельгана была напряжена, он, казалось, не мог отвести взгляда
от женщины в носилках.
Старк слегка улыбнулся. Присутствующие были поглощены
происходящим. Толпа замерла в молчаливом напряжении. Солнце
сверкало на чистом небе. Дул ветер, полный пыли и резкого
запаха живой плоти.
Старик протянул руку и коснулся гладкого плеча мальчика;
он рассмеялся, обнажая синеватые десны.
Снова прозвучал голос Кайнона.
-Я говорю: до сих пор есть сомневающиеся во мне! Те, кто
фыркает, когда я утверждаю, что владею древней тайной рамасов и
умею переселять разум человека в другое тело. Но после
сегодняшнего никто из вас не усомнится, что я владею этой
тайной!
Сам я не рамас. - Он взглянул на свое стройное тело,
напряг мышцы и рассмеялся. - Зачем мне быть рамасом? Мне не
нужно переселять свой мозг!
В ответ чуть-чуть непристойный смех из толпы.
-Нет, я не рамас,- повторил Кайнон.- Я человек, как и вы.
Подобно вам, я не хочу состариться и умереть.
Он резко повернулся к старику.
-Ну, дед! Хочешь снова стать молодым, сражаться в битвах,
обладать женщинами?
Старик взвыл: `Да, да!- и его голодный взгляд устремился к
мальчику.
-Ты будешь молод! -Божественная сила звенела в голосе
Кайнона. Он снова повернулся к толпе и воскликнул:- Много лет
одиноко страдал я в пустыне, отыскивая утраченную тайну
рамасов. И я нашел ее, братья! Я держу ее в этих руках, и с
этого мгновения начинается новая эра Сухих Земель!
Да, будут сражения. Будет литься кровь. Но когда все
кончится, когда люди кеша и шана освободятся от древних пут
жажды, когда народы Низкого Канала вернут свою собственность,
тогда я дам новую жизнь, бесконечную жизнь тем, кто последует
за мной. Старики, калеки, раненые смогут выбрать себе новое
тело среди пленных. Больше не будет старости, не будет
болезней, не будет смерти!
Рвущийся, дрожащий вздох толпы. Глаза горят, рты раскрыты.
-Пусть тот, кто не верит в мои обещания, смотрит! Смотрите
все - я покажу вам!
Все смотрели. Не шевелились, почти не дышали. Только
смотрели.
Медленно и торжественно забили барабаны. Начальник стражи
в сопровождении шести воинов подошел к носилкам и взял из рук
женщины сверток, завернутый в шелк. Неся его так, будто это
величайшая драгоценность, он поднялся на помост и передал его
Кайнону.
Шелковая оболочка отброшена. В руках Кайнона две
хрустальные короны и сверкающий жезл. Кайнон высоко поднял их,
и солнечный луч холодным блеском отразился в хрустале.
-Смотрите!- прозвучал голос Кайнона. - Короны рамасов!
Толпа затаила дыхание, затем послышалось общее: ах!
Торжественный бой барабанов продолжался. Как будто гремел
пульс всего мира. Кайнон обернулся. Старик начал дрожать. Одну
корону Кайнон надел на его сморщенный череп; старик взвизгнул,
как от боли, лицо его исказилось в экстазе. Вторую корону
Кайнон безжалостно надел на голову испуганного мальчика.
-На колени!- приказал он.
Они опустились на колени. Возвышаясь над ними, Кайнон
поместил жезл между коронами.
Жезл засветился. Но это не отражение солнца. Голубой огонь
пробежал по жезлу и вызвал ответную вспышку в коронах: старик и
мальчик были охвачены холодным сверх`естественным пламенем.
Бой барабанов стих. Старик закричал. Руками он схватился
за голову, потом за грудь. Неожиданно он упал лицом вниз. По
телу его пробежала дрожь, и он замер.
Мальчик покачнулся и тоже упал, звеня цепями.
Короны погасли. Кайнон стоял, неподвижный, как статуя,
держа жезл, все еще горевший голубоватым пламенем. Затем и этот
свет исчез.
Кайнон опустил жезл. Звенящим голосом он воскликнул:
`Встань, старик!`
Мальчик зашевелился. Медленно, очень медленно он встал.
Вытянув руки, принялся рассматривать их, потом коснулся бедер,
плоского живота, изгиба груди. Его блуждающие пальцы поднялись
к юной шее, к гладким щекам, к густой шевелюре над короной.
Крик вырвался из его горла.
Земной мальчишка кричал на марсианском языке с
акцентом Сухих Земель: `Я молод! Я снова молод!`
В толпе послышались крики, вопли экстаза. Она качнулась,
как гигантское животное, лица людей побледнели. Мальчик упал и
обнял колени Кайнона.
Эрик Джон Старк обнаружил, что сам слегка дрожит. Он
взглянул на Дельгана и иноземцев. Под внешним благоговением
валкисца читалось глубокое удовлетворение. У остальных такие же
восхищенные лица и раскрытые рты, как и у всех в толпе.
Старк слегка повернул голову и взглянул на носилки. Белая
рука придерживала занавес, шелк сотрясался от молчаливого
хохота. Служанка рядом с носилками не двигалась. Она
по-прежнему смотрела на Кайнона, в глазах ее горела ненависть.
Началась суматоха, рев и рокот толпы, бой барабанов, вопли
труб, оглушающий гул. Короны и жезл снова завернули в шелк и
унесли. Кайнон поднял мальчика и снял с него цепи. Он сел
верхом, посадив за собой мальчика. Дельган и чужеземцы пошли за
ним по улицам.
На тело старика не обращали внимания. Несколько воинов
Кайнона завернули его в плащ и унесли.
Кайнон Шанский с триумфом в`ехал во дворец Дельгана.
Подойдя к носилкам, он подал руку женщине; та вышла, и вдвоем
они прошли в бронзовые ворота.
Шанские женщины высоки и сильны, их назначение - быть
рядом с мужчинами и в войне, и в любви; эта рыжеволосая дочь
Сухих Земель останавливала сердце любого мужчины своей гордой
походкой, белыми плечами, дымчатого цвета глазами. Взгляд
Старка следовал за ней.
Вскоре в зале совета собрались иноземцы, а также Дельган,
Кайнон и его ярковолосая королева. Кроме этих троих, марсиан не
было.
Кайнон сидел в высоком кресле во главе стола. Лицо его
сияло. Он вытер с него пот, наполнил вином свой кубок и
осмотрел комнату яркими голубыми глазами.
-Наполните кубки, господа! У меня есть тост. - Он поднял
кубок.- За тайну рамасов, за секрет вечной жизни!
Старк опустил свой кубок. Он смотрел прямо на Кайнона.
-Никакого секрета у тебя нет, - равнодушно заметил он.
Кайнон оставался неподвижен, только очень медленно начал
опускать свой кубок. Никто не двигался.
В этой неподвижности громко звучал голос Старка:
-Вся эта демонстрация на площади с начала и до конца -
ложь!


IV

Слова Старка произвели на слушателей впечатление
электрического удара. Дельган поднял черные брови, женщина
наклонилась и с глубоким интересом взглянула на землянина.
Не обращаясь ни к кому непосредственно, Кайнон спросил:
`Кто эта большая черная обезьяна?`
Дельган ответил.
-А, да,- сказал Кайнон. - Эрик Джон Старк, дикарь с
Меркурия. - Он презрительно нахмурился. - Хорошо. Об`ясни, как
я солгал на площади!
-Земной мальчишка - пленник. Ему обещали, что он может
спасти себе жизнь, и тщательно об`яснили, что он должен делать.
Во-вторых, жезл и корона - фальшивка. Ты использовал элемент
Парселла, чтобы вызвать электрический разряд. Отсюда синий
цвет. В-третьих, ты дал старику яд, вероятно, в остром выступе
короны. Я видел, как он вздрогнул, когда ты надел на него
корону.
Старк помолчал. `Старик мертв. Мальчик умело притворился.
Вот и все`.
Снова наступила тишина. Лухар скорчился у стола, лицо его
озарилось надеждой. Женщина не сводила глаз со Старка.
Неожиданно Кайнон рассмеялся. Он хохотал, пока на глазах
его не выступили слезы.
-Хорошее было представление!- сказал он наконец.-
Чертовски хорошее! Вы должны признать это. Толпа проглотила с
рогами, шкурой и копытами.
Он подошел к Старку и хлопнул его по плечу. Таким ударом
можно свалить человека с ног.
-Ты мне нравишься, дикарь! Никто не осмелился сказать, но
готов поклясться чем угодно, думали то же самое все.
Старк ответил: `Где же ты был, Кайнон, когда, по всеобщему
мнению, страдал одиноко в пустыне?`
-Любопытствуешь? Что ж, посвящу тебя в тайну. -Кайнон
неожиданно заговорил без малейшего акцента по-английски.- Я был
на Земле, изучал там разные штуки, вроде элементов Парселла. -
Наклонившись, он налил Старку вина. - Теперь ты знаешь. Теперь
вы все знаете. Поэтому промойте пыль в глотках и перейдем к
делу.
-Нет,- сказал Старк.
Кайнон взглянул на него. `Что еще?`
-Ты лгал своим людям,- спокойно продолжал Старк. - Ты
давал лживые обещания, чтобы повести их на войну.
Кайнон искренне удивился. `Ну и что? Разве в этом есть
что-то новое и удивительное?`
Заговорил Лухар. Голос его был едок от ненависти: `Следи
за ним, Кайнон. Он продаст тебя, перережет тебе глотку, если
решит, что это выгодно его возлюбленным варварам`.
Вмешался Дельган: `Репутация Старка известна всей Системе.
Не нужно снова говорить о ней`.
-Да,- Кайнон покачал головой, глядя прямо в глаза Старку.
- Мы послали за тобой, зная все это. Отлично.
Он шагнул назад, как бы включая всех в то, что собирался
сказать.
-У моих людей есть причина для войны. Они страдают от
голода и жажды, а города-государства вдоль границы Сухих Земель
захватили все источники воды и жиреют. Знаете ли вы, каково
смотреть, когда твой ребенок умирает от жажды во время долгого
перехода? Каково прийти к оазису и увидеть, что источник
засыпан песком во время последней бури и нужно идти дальше,
чтобы спасти людей и стада? Я знаю это! Я родился и вырос в
Сухих Землях и много раз проклинал пограничные города языком,
сухим, как наждак.
Старк, ты так же хорошо, как и я, должен понимать
варваров. Племена кеша и шана традиционно враждуют. Они
ссорятся из-за воды и травы, они нападают друг на друга и
грабят. Мне нужна цель, чтобы об`единить их, цель достаточно
заманчивая. Единственная надежда - на оживление древних легенд
рамасов. И она сработала. Племена теперь составляют единый
народ. Они могут взять то, что принадлежит им, - право жить. Я
не так уж обманул их своими обещаниями. Теперь ты понимаешь?
Старк изучал его своими холодными кошачьими глазами. `И к
чему же придет народ Валкиса, народ Джеккары и Барракеша? К
чему придем мы, наемники?`
Кайнон улыбнулся. Улыбнулся искренне, в его улыбке не было
веселья, только великая гордость и жестокость.
-Мы придем к империи,- ответил он.- Города-государства
слишком разобщены, их жители слишком голодны или, наоборот,
слишком сыты, чтобы сражаться. Земля побеждает нас. Вскоре
Марс превратится в нечто вроде второй Луны. Мы покончим с этим.
Жители Сухих Земель и Низкого Канала, мы вместе создадим
государство на пыли и крови. А добычи хватит на всех.
-Поэтому мы участвуем в деле,- сказал Дельган и
рассмеялся. - Мы, люди Низкого Канала, живем грабежом.
-А вы,- продолжал Кайнон, - вы, наемники, поможете нам в
этом. Вы нужны мне, чтобы обучить моих людей, планировать
операции, передать нам все, что вы знаете о партизанской войне.
У Найтона есть быстрый крейсер. Он доставит нам вооружение.
Уолш, как говорили мне, гениально владеет любым оружием. Темис
механик, а также самый опытный вор по эту сторону ада -
разумеется, кроме тебя, Дельган! Аррод организовал и возглавил
братство малых миров, которое уже много лет сводит с ума
Патруль. Он может то же самое сделать и для нас. Что скажешь
теперь, Старк?
Землянин медленно ответил: `Я иду с вами до тех пор, пока
племенам не причиняют вред`.
Кайнон засмеялся. `Об этом нечего беспокоиться`.
-Есть еще вопрос,- сказал Старк.- Что произойдет, когда
твои люди узнают, что короны рамасов - подделка?
-Они не узнают,- ответил Кайнон.-Короны будут уничтожены в
битве - трагично, но безвовзвратно. Никто не знает, как
изготовить их снова. О, я умею держать людей в руках! Они и так
будут счастливы, получив хорошую землю и воду.
Он огляделся и почти жалобно спросил: `Можем мы наконец
сесть и выпить как цивилизованные люди?`
Все сели. Вино пошло по кругу, и хищники Валкиса пили за
удачу и добычу. Старк узнал имя женщины - Берилд. Кайнон был
счастлив. Он со всеми договорился и теперь праздновал. Впрочем
Старк заметил: Кайнон хоть и запинается, но зря не болтает.
Лухар становился все более мрачным и молчаливым; искоса он
поглядывал на Старка. Дельган играл своим кубком, и взгляд его
непрестанно переходил от Старка к Берилд и обратно.
Берилд совсем не пила. Она сидела в стороне, лицо в тени,
красный рот улыбался. Мысли ее - для всех тайна. Но Старк
знал, что она по-прежнему следит за ним, и знал, что Дельган об
этом знает.
Вскоре Кайнон сказал: `Нам нужно с Дельгадом поговорить,
поэтому я сейчас прощаюсь с вами, господа. Сегодня ночью я
возвращаюсь в пустыню. Вы, Старк и Лухор, отправитесь со мной,
поэтому сейчас лучше ложитесь спать`.
Старк кивнул. Все встали и вышли из зала. Служитель показал
Старку его комнату в северном крыле дворца. Старк не отдыхал
уже двадцать четыре часа и был рад возможности поспать.
Он лег. Вино шумело в голове, насмешливо улыбалась Берилд.
Затем мысли Старка обратились к Эштону и данному ему обещанию.
Старк уснул и увидел сон.
Он снова мальчик на Меркурии. Бежит по тропе, которая
ведет от входа в пещеру вниз, в долину, одну из глубоких
перекрещивающихся горных долин. Над ним вздымаются горы,
теряясь в разреженной атмосфере. Скалы дрожат от ужасной жары,
но подошвы его ног тверды, как железо, и легко несут его. Он
совершенно обнажен.
Блеск солнца между стен долины как пылающее сердце ада.
Мальчику НэЧака кажется, что холода никогда не бывает, но он
знает, что когда наступит тьма, мелкий ручей превратится в лед.
Боги постоянно ведут войну друг с другом.
Он бежит мимо места, разрушенного землетрясением. Тут была
шахта, и НэЧака помнит, что был очень маленьким, когда жил
здесь с несколькими белокожими существами, похожими на него. Он
пробегает мимо, не взглянув вторично.
Он ищет Тику. Когда вырастет, Тика будет его самкой.
Сейчас он хочет поохотиться с ней, потому что она быстра и
остроглаза, как и он, и умеет вынюхивать больших ящериц. Он
слышит, как она зовет его. В голосе Тики звучит ужас, и НэЧака
бежит еще быстрее. Он видит Тику, скорчившуюся между камней,
светлые волосы ее в крови.
Большая чернокрылая тень скользит к нему сверху. Она
смотрит на него желтыми глазами, угрожающе целится клювом.
НэЧака бьет копьем, но когти впиваются ему в плечо, золотые
глаза рядом, яркие, полные смерти.
Он знает эти глаза. Тика кричит, но голос ее гаснет, все
гаснет, кроме этих глаз. Он подпрыгивает, схватывается с
крылатым существом...
Чей-то голос звал его, чьи-то руки трясли. Сон рассеялся.
Старк вернулся к реальности, отпустив испуганного служителя,
который пришел будить его.
Служитель отскочил. `Меня послал Дельган, он ждет тебя в
зале советов`.- Он повернулся и убежал.
Сон был ужасающе реален. Старк встряхнулся и пошел в зал
советов. Уже наступили сумерки, во дворце зажгли факелы.
Дельган ждал его, рядом с ним за столом сидела Берилд. Они

ПОЛНЫЙ ТЕКСТ И ZIР НАХОДИТСЯ В ПРИЛОЖЕНИИ
Рейтинг всех персональных страниц

Избранные публикации

Как стать нашим автором?
Прислать нам свою биографию или статью

Присылайте нам любой материал и, если он не содержит сведений запрещенных к публикации
в СМИ законом и соответствует политике нашего портала, он будет опубликован